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Dr. Tim “Asad” Anderson: the abuse of academia to spread out propaganda

SYRIA-CONFLICT-AUSTRALIA

 

Part I

 

My name is Andrea Glioti, I’m the journalist who intervened at Dr. Tim Anderson’s talk at Sydney UNI “Why I went to Syria” on March 6 (2014), an event promoting a blatant apology of the Syrian regime under the pretext of “counter-information”. A professor of political economy, Tim Anderson (https://www.facebook.com/timand2037?fref=ts) has been part of a delegation led by the Wikileaks Party and the Asadist activist group “Hands Off Syria”, which paid its homage to the Syrian regime during a visit of solidarity in December 2013. This is a response to some of the absurdities I heard about the Syrian conflict and, apart from the single case of Anderson, it addresses several points continuously raised by the so-called “anti-imperialist left”. It would be actually fair to rename this ideological stubbornness on Syria as a Stalinist-Soviet approach, if we were between the 1950s the 1960s, Anderson and his likes would be probably denying the Hungarian and Czech revolts ever took place. If we were in the Spanish Civil War, they would probably defend the Soviet decision to crush the anarchists. As long as a government sits in the anti-American camp (no matter the hypocrisy of Syrian foreign policies in this regard), it doesn’t really matter if it tortures leftists in its own prisons. Dr Anderson and his likes claim to hold the truth on what’s going on in Syria, this truth could be sum up in a Western-backed plot denying any sort of agency to the Syrians who took the streets in 2011. In their eyes, they’re only puppets, they would have never risen up after more 40 years of authoritarianism , they needed the Zionist-Salafi-American trust to give them a green light.
I’m an Arabic speaking Middle Eastern politics graduate, who has been covering Syria from inside the country for 10 months between 2011 and 2013 and I spent the rest of the time between Turkey and Lebanon, mainly in the border regions, where most of the Syrian refugees are located. I’ve worked with a wide range of media including “corporate” and “leftist” magazines (The New Internationalist, the German TAZ, the Swiss-German WOZ fall in the second category), being a freelancer, therefore I don’t even fit into the category of mainstream corporate media. Having said this, the sources Dr Anderson relied upon during his presentation could hardly be considered “independent” sources of information, despite his efforts to present them as such: Russia Today, in the words of Putin, reflects the views of the Kremlin, just like the Lebanese daily Al-Akhbar reflects the views of the pro-Syrian (regime) 8 March coalition. Among the sources quoted there was also Mother Agnès de la Croix, a Palestinian-Lebanese nun closely related to the Asad regime (http://pulsemedia.org/2012/08/21/dead-journalists-and-sister-agnes-mariam/) and the French far-right (http://vicinoriente.wordpress.com/2012/05/20/la-monaca-di-assad/). Anderson’s talk was covered by the Iranian Press TV: if the station’s anti-US biases were combined with a minimum degree of professionalism, then my intervention wouldn’t have been censored, after I raised several critical points Anderson intentionally ignored.
Notwithstanding the political biases of Western and Gulf media [the focus on Syria in contrast with how Bahrain has been overlooked and the role played by certain American media in advocating war on Iraq in 2003, despite the lack of any evidence on its chemical arsenal, just to quote two examples], the solution is not to take at face value the version of events provided by pro-Syrian regime sources to come up with a credible alternative narrative. Journalism is about verifying facts, a strong ground-driven knowledge of the context you’re talking about, a reliable network of local contacts and, ideally, some fluency in the local language (Arabic): all these aspects were totally absent in Dr Anderson’s conference.

While retaining the right to be skeptical about the Western media’s coverage of Syria, everyone should bear in mind that the main reason of the conflicting news reports coming from this country is the restrictive context journalists are forced to operate in: while based in Damascus in 2011, I had to pretend being a student to avoid being monitored 24/h by security forces, my Brazilian colleague Germano Assad has been detained in confinement for five days under the only accusation of being a journalist. I have been denied access to Syria in 2012 and told I was not welcome there anymore on the grounds of the interviews I conducted with local political dissidents. I’m sure this was the reason, because of the content of the questions posed to my colleague Assad under interrogation. This is just an idea of what you have to endure as a Western journalist, if you’re not there on an official parade organized through government press visas. It goes without saying that Syrian journalists “enjoy” a much worse treatment: one of my personal acquaintances had to leave Syria recently, after having been tortured and put on trial for “working without a license” and “spreading lies”. Let us not forget WHY it is so difficult to work in Syria and inform about the ongoing events.

Going back to Anderson’s talk, first of all, you don’t claim to show support for one “nation”, if you only sat for pastries with Asad, that’s not showing solidarity with the “Syrian people”, that’s an official delegation voicing its support for a Government.
During my stay in Syria I had the chance to walk around without any escort, both in Damascus in 2011 and in the province of Hasakah in 2013: this clearly makes the difference from an official visit to Damascus (actually, to a certain extent, it makes the difference even in comparison to some other journalists, who have only been escorted into Syria by rebel brigades). As a matter of fact, Anderson didn’t meet with anyone from the opposition, neither from the armed factions nor from the civil peaceful movements (and there are lots of peaceful activists still active in Syria… http://www.syriauntold.com/en) .

There was a lot of talk on US imperialism and Zionism: could Anderson provide any actual evidence that the US have been willing to overthrow Asad? All the red lines have been crossed (including the use of chemical weapons), three years have passed and I haven’t seen any intervention. If they really wanted, they could have done it much earlier. This picture of Asad as a staunch anti-American also stands in contradiction with the rapprochement between Washington and Damascus in 2010, marked by the appointment of ambassador Robert Ford. The position of the US on the Syrian events has been largely stumbling, due also to the fact that they didn’t receive any green light from the Israelis. Did Anderson bother to listen to Rami Makhluf- Bashar al-Asad’s cousin and one of the most influential business figures in Syria- when the revolt started in 2011? He said clearly that the Israeli security was dependent on the permanence of the Asad regime.
If you brand the Asad regime as an anti-Zionist vanguard, then you probably disregard some historical facts: no offensive was launched against Israel since the October war in 1973; Hafez al-Asad’s Syria was willing to reach a peace agreement with the Israelis in 2000, on condition of the return of the occupied Golan Heights and a renewed access to the Sea of Galilee, hence a pragmatic approach concerned about national sovereignty rather than the Palestinian cause; Palestinians were slaughtered by far-right Lebanese Christian militias in cooperation with Syrian troops in the massacre of Tel Zaatar during the Lebanese civil war; the PLO has been at odds with the Syrian regime for a long time, since the latter was not willing to jeopardize its national interests for the sake of the Palestinian cause (See what the socialists have to say about this http://www.wsws.org/en/articles/2000/06/assa-j16.html). I would also suggest Anderson and his likes read more on the so-called Red Line agreement between Israel and Syria during the Lebanese civil war, a deal brokered by Kissinger to share regions of influence (http://www.merip.org/mer/mer236/syria-lebanon-brotherhood-transformed#_5_).
The Israeli officials maintained an extremely low profile position on Syria during the events and why on earth should they have pushed for the removal of Asad, if he kept the Syrian-Israeli border quiet for forty years? They look more worried about a new unknown diverse galaxy of rebel groups controlling the border, whereas they know exactly what to expect from Asad. Have a look at what Noam Chomsky had to say about the Israeli stance on Syria (https://www.youtube.com/watch?v=9MQeGHoiPj4&feature=youtu.be Is he too part of the corporate media?): he clearly points at the fact that, if the Israelis wanted to support the opposition, they could have just opened another front on the Golan. Such a move would have weakened the Syrian army by opening a new front in the South: a much less costly option to support the armed opposition than an open scale offensive on Damascus. But nothing like this happened and Anderson still define it as a regime from the “Resistance” axis.

Until now, the Syrian regime is enforcing a devastating siege on the Yarmuk Palestinian refugee camp, because part of its inhabitants joined the rows of the opposition. I have been collecting evidence of the first anti-regime demonstrations in Yarmuk on my blog since June 2011 (in Italian https://mabisir.wordpress.com/2011/06/28/2-blogging-five-months-of-revolution-inside-syria-5-6-june-2011-golan-to-yarmuk-palestinians-joining-the-syrian-uprising/), when Palestinian protesters were shot at for chanting against the exploitation of the Naksa day at the hands of Ahmad Jibril’s PFLP-GC: in that case, the demonstrators voiced their indignation, after several residents of the camp were literally “thrown” in front of the Israeli rifles at the border in order to divert the attention from the Syrian uprising. Khaled Bakrawi, a Palestinian activist from Yarmuk, was killed under torture in the Syrian prisons in September 2013: he took part in the Naksa march and was outspoken about the way the Syrian regime had exploited the fervor of the Palestinian youth, despite having been himself wounded by the Israelis at the border (http://budourhassan.wordpress.com/2013/09/15/death-under-torture-in-syria-the-horrors-ignored-by-pacifists/).
I personally know several Palestinian leftist dissidents unknown to the media who had to leave Syria or ended up in its jails, but I cannot name them, as it might affect their upcoming trials or their return to Syria in the future. One of the most famous ones, Salameh Kaileh, a marxist Palestinian (http://links.org.au/node/2841), had to flee to Jordan after having been arrested and detained in 2012. Was he an Islamist too? Perhaps a Zionist?
Has Anderson ever read how the Palestinian anarchist Budour Hassan has totally debunked the claims of those who portrait Damascus as a champion of the Palestinian cause (http://budourhassan.wordpress.com/2012/07/22/analysis-the-myth-of-palestinian-neutrality-in-syria/)? What about the experience of Omar ‘Aziz, a Syrian anarchist who returned to his country upon the outbreak of the uprising to help organizing the first local revolutionary committees in Barzeh, which are considered “some of the most promising and lasting examples of non-hierarchical self organization” (http://tahriricn.wordpress.com/2013/08/23/syria-the-life-and-work-of-anarchist-omar-aziz-and-his-impact-on-self-organization-in-the-syrian-revolution/)? He died because of a heart attack in February 2013, after having been detained for three months in the Adra prison. During his talk, Anderson mentioned a visit to Adra, blaming the “radical Islamists” for the constant shelling, but I doubt he ever asked about whom is detained in the local prison, didn’t he?

A comparison with Afghanistan and its pre-Taliban empowerment of rural classes was made in the introduction and Anderson repeatedly labeled the Syrian regime a “socially inclusive” Government. This means he didn’t even bother to check the map of the areas controlled by the opposition: basically a wide portion of the countryside is in the hands of the rebels. Why? Because the uprising was more popular among the rural outcasts, namely those who have been impoverished by Bashar al-Asad’s shift towards neoliberalism and those who have been always marginalized under the Ba’th, like the Kurds living in the Northern countryside (See another Syrian socialist perspective on the “inclusiveness” of the regime’s economic policies http://www.internationalviewpoint.org/spip.php?article3380). Although it wouldn’t be objective to argue that the social gap in Syria was as wide as the Egyptian one, for example, the Syrian case is remote from “social inclusiveness”, it looks more like an economy controlled by a gang of affiliates and tycoons like Rami Makhluf, who are the antithesis of social justice.
Anderson depicted the uprising in Aleppo as led by religious fundamentalists, but he didn’t mention at all that a vast segment of the urban classes who sided with the regime are actually part of the Syrian bourgeoisie, epitomized by Aleppo’s traders. Did the so-called “anti-imperialist left” embrace a moral struggle to defend the urban upper classes against peasants, on the basis of the length of the beards of some of these peasants, who are homogeneously branded as “Islamists”? In July 2011, I visited a group of metalworkers in their workshop in Qadam (Southern Damascus), they were all taking part to the protests, one of them was a Syrian in his twenties with a degree in computer science he was never able to use: his father passed away and he had to seal shawarma machines to cover the expenses of his young brother living with him. This young graduate was also a hip hop singer from the group Refugees of Rap and we recorded a track together called “The Age of Silence” (Zaman as-Samt) (https://www.youtube.com/watch?v=umQ3xGj4E2Y), which deals with the drive behind the protests. Is the “anti-imperialist left” supposed to empathize with the demands of this kind of marginalized urban youth or to side with the ruling classes?

Was the regime “socially inclusive” towards 2 to 4 million Kurds, who are mostly secular minded? Not at all. In 2013, I’ve spent five months in the province of Hasakah, a region affected by chronic poverty, despite its natural resources. The history written by the Ba’th is made up of racist Arab settlement policies confiscating wide shares of Kurdish lands in Hasakah (the so-called al-Hizam al-Arabi, the Arab Belt policy). The regime has also abided by a census conducted in 1962, who stripped off the Syrian citizenship thousands of Syrian Kurds. Even though the Kurdish regions are rich of oil, all the refineries were built in Homs and Banyas to impede the economic empowerment of rural peripheries.
During Anderson’s talk, I heard him praising “elections” and “pluralism” under the Ba’th and I confront this with the story of one of my close acquaintances in Hasakah, whose nails have been removed under torture on the grounds of its affiliation to the Yekiti Kurdi Parti. Is this the pluralism he’s talking about? Or is this pluralism about the Minister of Reconciliation Ali Haidar, the secretary general of the Syrian Social Nationalist Party (SSNP), that Anderson mentioned in the ridiculous attempt to provide evidence that other political forces are tolerated inside the Ba’thist government? Is Anderson aware that from 2005 until 2012, despite the dissident history of Antoun Saadeh’s party, its Damascene branch has been part of the National Progressive Front established by the Ba’th to create an umbrella of loyal parties behind the facade of pluralism? Is he aware that Ali Haidar has recently endorsed the candidacy of Bashar al-Asad for the upcoming presidential elections? I personally know some SSNP members, who quit the party, after they realized to which extent it had become involved in the recruitment of pro-government militias (shabbiha) in 2011.

As I said during my intervention at the talk, I attended several demonstrations both in Damascus and in the suburbs of the capital in 2011: I heard no sectarian slogans, saw children and women taking part to the uprising and witnessed live fire opened on demonstrators by security forces. Peaceful protesters were even beaten up in front of my eyes as soon as July 2011 in the Old City (in Italian https://mabisir.wordpress.com/2011/07/27/6-blogging-five-months-of-revolution-inside-syria-in-italiano-proteste-nel-centro-di-damasco-se-rimaniamo-fino-a-domattina-saremo-mezzo-milione-27-luglio-2011/), in the center of Damascus. My colleague Germano Assad has been prevented by government supporters from filming this demonstration, he had to escape after they started shouting at him: “This is not Syria!”. This is just an example of the state of denial some regime supporters live in, when it comes to recognizing the occurrence of peaceful protests: one of the attendants of Anderson’s talk, a Syrian who claimed to have lived in the Old City, insisted he never saw any protest in that part of Damascus. The aim is to deny protests ever took place, then to deny massacres occurred (as this was what Anderson’s conference was all about): it reminds me of the attitude of Holocaust’s deniers, or that of those Lebanese Phalangists who assert their party never slaughtered Palestinians in Sabra and Shatila. No matter the extent of evidence and accounts you gather, they will keep denying. In the end, their angle of view is identical to the one adopted by the Syrian State television: I remember very well the cameramen of al-Ikhbariyya filming the empty streets of Barzeh (Damascus) patrolled by security forces, while they were perfectly aware that a demonstration was going on a few blocks away.

I used to know personally one of the peaceful protesters who were chased by regime supporters in that occasion in the Old City: he died in 2013, after taking up weapons to fight the regime in Aleppo. Should we consider him as a terrorist as well? On which moral ground are we denying protesters the right to take up arms? One of the points raised during Anderson’s talk was that protesters were indeed armed since the beginning of the revolt. This was definitely the case in some regions, like Idlib, where demonstrators from Jisr ash-Shughur took up weapons to defend themselves as early as June 2011: I wrote about it and I criticized the way some Western media denied the presence of armed elements (http://www.majalla.com/eng/2012/04/article55230561), but I don’t understand why Syrians should be condemned for having resorted to violence against a brutal security apparatus.

 

Part II

 

The main argument used by Anderson to advocate support for the Syrian regime was the stereotypical juxtaposition between an allegedly secular government and a radical Islamist opposition. When I stressed the genuine roots of the Syrian uprising, the only answer Anderson could provide was: “Well, I don’t deny there have been mistakes committed by the police (what a nice euphemism for forty years of “mistakes”), but could you name one secular/non Islamist brigade in the opposition?” The premise of such response is that, as long as they’re Islamists, it’s perfectly fine to kill them. Islamists have been on the Middle Eastern “stage” for almost one century, they’re still there despite what happened in Hama, but Anderson (and numerous other Islamophobic “analysts”) still perceive them as a cancer implanted by Western agendas to be uprooted with violence. I wonder whether Anderson has ever argued the same about Hamas and Hezbollah on their resistance against Israel, weren’t they to be condemned on the grounds of being Islamist forces? If the West was to keep looking at Hezbollah through the lens of its original plan for the establishment of an Islamic republic in Lebanon and the abductions of foreign civilians carried out in the ’80s by the party’s first embryos, no one would have imagined to see the Shi’a militia accepting its current role in the Lebanese electoral system. The same goes for the recent prospects for US negotiations with the Talibans in Afghanistan, which were completely unforeseeable after 9-11. Then, why are we to rule out the possibility that some of the jihadist groups fighting in Syria today might change their position and accept to engage in parliamentarian politics later on?
What about the Iraqi resistance under American occupation? Has Anderson paid attention to the fact that most of the insurgents were actually jihadists and many of them are currently fighting against the Syrian regime? Are they to be considered “fallen heroes of anti-imperialists” suddenly turned into “NATO-backed mercenaries”, even though nothing changed in their ideological background?

Furthermore, Anderson made no reference whatsoever to what has been written on the ties between Damascus and a wide range of Islamist Sunni militant groups previously active in Lebanon and Iraq, now fighting on the side of the Syrian opposition, including Fatah al-Islam (http://wikileaks.org/gifiles/docs/214642_analysis-for-edit-syria-throws-fatah-al-islam-under-the-bus-.html) and Ghuraba’ ash-Sham (http://www.thenational.ae/thenationalconversation/comment/radicals-are-assads-best-friends). It was also completely omitted the fact that the Islamic State of Iraq and the Levant (ISIS), the militia responsible of the worst atrocities committed in Syria in the name of jihadism, has actually spent more time fighting other rebel factions than the regime and its headquarters are rarely targeted by air raids. There has been plenty of accusations from different political and military factions with regards to the ties between Damascus and ISIS ( https://www.facebook.com/photo.php?fbid=508278592619820&set=a.473931262721220.1073741828.473917376055942&type=1&theater, https://twitter.com/JadBantha/status/421263028978343936/photo/1, http://hawarnews.com/index.php/component/content/article/43-2013-02-24-21-16-12/7835-2013-11-13-12-04-59, http://claysbeach.blogspot.com.au/2014/01/bashar-al-jihad-is-isis-child-of-regime.html), whose rise perfectly suits the Syrian State media’s relentless efforts to portray the uprising as an Islamist one since its early phases. During my stay in Syria in 2013, I gathered local witness accounts on Ahmad Muhammad “Abu Rami”, the former Syrian military intelligence chief in Rmaylan (North-Eastern Syria), who allegedly joined the rows of the al-qa’idist Jabhat an-Nusra in November 2012. I also spoke with a former Syrian security official in Ras al-‘Ayn, who confirmed me how easily certain rebel brigades were infiltrated by figures known for their ties with the regime.
In addition to this, Anderson failed to mention how the regime granted amnesty to some of the top-leaders of the Islamist opposition back in May 2011 (including for example the Islamic Army’s Zahran ‘Allush), a few months after the outbreak of the uprising, in a move which could hardly be seen as “coincidental”, as it contributed to the sectarian drift of the revolt.

This is not meant to say that the Syrian regime and the Islamist hardliners share the same agenda and the latter ones do not aim at overthrowing the government; it also remains challenging to evaluate the truthfulness of certain reports, even when they’re built on intelligence sources, but we should bear in mind that they are often as credible as the reports putting the blame exclusively on the Gulf for the rise of radical Sunni groups. What is unquestionable, in my opinion, is the completely misleading portrait of Damascus as a champion in the struggle against Islamism in the light of its historical connections with Islamist networks.
These historical connections include the Syrian support for Hamas, Hizbullah, the Amal Movement (a group established with the explicit purpose to crush Lebanese communists), the Palestinian Islamic Jihad and several other Islamist groups. If the Syrian regime was a promoter of secularism in the region, then it should have restricted its support to secular anti-Zionist militant groups. If the Syrian regime were secular, then it shouldn’t allow Lebanese and Iraqi Shi’a militants to fight on its side against Sunnis, or did Islamism suddenly become an exclusively Sunni phenomenon? If the Syrian regime were secular, it wouldn’t have supported the ethnic “cleansing” (tathir, in the words recorded on video of one of the perpetrators, https://now.mmedia.me/lb/en/nownews/pro-regime-militant-speaks-of-cleansing-banias) of Sunnis in Bayda and Baniyas in May 2013. If the Syrian regime were secular, the Constitution wouldn’t prevent a Christian from becoming the president of the republic until now just like it wouldn’t state that “Islamic jurisprudence (fiqh) is a fundamental source of legislation.” (http://www.al-bab.com/arab/docs/syria/syria_draft_constitution_2012.htm). If the Syrian regime were secular, Alawis wouldn’t dominate the intelligence branches to the extent that their coastal dialect is mocked in every single joke on the security forces.
Having said that, I honestly don’t understand the point of defending a regime on the ground of its alleged secularism, if we take a look at how history is rich of examples of authoritarian secular rule such as the Reign of Terror in post-revolutionary France, Kemalist Turkey and the Soviet Union.

Another aspect of the rise of Islamist factions in the opposition Anderson and his likes fail to grasp is where “money and guns” come from or, to put it clearly, they know where they come from, but they consider this an outcome of the Islamist ideology of all the insurgents. They seem to ignore the reality of those fighters who had to turn to an outward version of Islamism to catalyse financial and military support: this was the case of the Farouq Brigades from Homs, that quickly became the equivalent of a franchise capable of attracting Qatari funds and, for this reason, it started to attract a wide range of groups under its name (http://www.arab-reform.net/sites/default/files/empowering%20the%20democratic%20resistance.pdf). This didn’t mean there was an Islamist unified vision among all the groups gathered under the Farouq brand, whose Islamist outlook might well have been as pragmatic as the Salafi-looking beard grown by the Farouq’s young commander Abdul-Razzaq Tlass, upon his rise to fame. During Anderson’s talk, when I mentioned the Farouq Brigades as an example of a non-Islamist group, I probably failed to make clear that this was not meant to claim that they are secular, but that their Islamist facade has been pragmatically motivated rather than related to an uncompromising commitment to the establishment of an Islamic state. It is the same pragmatism which led Hezbollah to accept funds from Qatar – a State with whom the party could hardly share any political and religious identity – for the reconstruction of war-ravaged Lebanon following the Israeli aggression in 2006. It is the same pragmatism which saw Hamas, on the other hand, receiving Iranian funds, regardless of their political and religious affiliation with the Muslim Brotherhood.
As the Syrian conflict kept growing in intensity, securing funds became a crucial factor behind the mushrooming of Islamist hardline factions, in comparison with the initial “low cost” peaceful phase almost void of sectarian drifts. In 2013, I spoke with a Syrian journalist who visited the Eastern Ghuta (Damascus) between March and April and he reported to me how Free Syrian Army soldiers had a daily limit of around 30 bullets (the figure might be higher, but the point was that their ammunition was limited), whereas the Islamic Front could count on unlimited ammunition. This obviously led to an increased number of fighters joining the ranks of the Islamist factions. In June 2013, I travelled towards al-Hul (Southern al-Hasakah) on a truck driven by a Kurdish rebel fighting on the side of ISIS and Ahrar ash-Sham: he kept joking about his beard and how he had to grow it to be accepted among jihadists, while promising to go back drinking arak as soon as the war was over. The umpteenth confirmation of how pragmatism was often a priority at the expense of the ideological drive.

As a matter of fact, there are few groups with a distinct leftist stance within the rows of the opposition: one of these exceptions are the recently formed Factions of the People’s Liberation (Fasa’il Taharrur ash-Sha’b https://www.youtube.com/watch?feature=player_embedded&v=sR5wcCzLyzo), set up in Duma in March 2014. These groups saw the light in the explicit attempt to counter both the regime and the most obscurantist forces of the opposition, but their capabilities are clearly limited due to lack of funds.
Anderson thinks he can wave the banner of anti-imperialism from the pulpit of his lectures in Australia, but he doesn’t seem to care about the fate of those real Syrian anti-imperialists, who are perishing on the ground without receiving a single cent from the Gulf monarchies. It would have been enough to use the funds wasted on the Wikileaks delegation’s trip to Damascus to relief the budget of the Factions of the People’s Liberation, if the aim was to support popular resistance, but Anderson’s farce is more about “copy pasting” Hugo Chavez’s quotes on Asad to feel the revolutionary vibes on Facebook.

Another paradox of Anderson’s unconditional support for secularism against Islamism is that he resorts to the good-for-all-purposes scaremonger of Christian persecutions to back the Asad regime, so that when I mentioned the Farouq Brigades, I got reminded the way “they expelled Christians from their neighbourhoods in Homs”. First of all, to argue that Christians were evicted on the basis of their faith and not as a result of the conflict is an assumption even contested by Catholic sources (www.catholicculture.org/news/headlines/index.cfm?storyid=13804). Secondly, Anderson and other “minorities-obsessed” scholars take for granted that Christians are always persecuted because of their religion, while dismissing the possibility for some of them to have been targeted as collaborators of the regime or because of their affluence (for example, the wealth of some urbanized Syriacs was behind their kidnappings in Hasakah and Qamishli in 2013): the implicit premise to this discourse is that Christians are all innocent, they never took sides (not a single word is spent on the loyalist stance of most Syrian clerical institutions throughout the uprising) and they are suddenly in need of Western assistance to escape Islamic zealots. When the idea that Middle Eastern Christians are in need of protection was part of the French Mandate’s search for legitimacy, it was despised by “anti-imperialists” as colonialist propaganda, whereas now it is at the core of the concerns they happen to share with pro-Asad Western fascist and Catholic circles (with whom they also share sources like Mother Agnès de la Croix). As the French scholar Thomas Pierret wrote on his Facebook page, after the hypocritical indignation aroused by the displacement of Armenians from Kassab at the hands of Syrian rebels among the same people who turn a blind eye on the regime’s daily use of barrel bombs on the neighbourhoods of Aleppo controlled by the opposition, “whoever cares more for an Armenian from Kassab than for a Sunni from eastern Aleppo is a racist”.

During his visit to Syria, Anderson claims he had the chance to witness the coexistence between Christians and Muslims under the shelter of the regime, thus envisaging a future of religious persecutions, if the opposition will ever take over the country. First of all, this is a distortion of Syrian history, where there is absolutely nothing proving a higher rate of anti-Christian violence before the Ba’thist coup in 1963. Anderson went on specifying that most of the rebels are actually foreigners, an allegation common among Asadists returning from government-sponsored tours of Syria, where they never met with one single opposition fighter, just like Anderson did. I personally met with combatants from a wide range of anti-government factions in Lebanon, Turkey and Syria, and the overwhelming majority of them were Syrians, including the hardliners from Ahrar ash-Sham , Ghuraba’ ash-Sham and Ansar ash-Shari’a. Most foreigners fight within the rows of ISIS and they advocate a brutal form of Islamic autocracy Syrians are unfamiliar with: when the militants of this group vandalized a church in Raqqa, its Syrian residents took the streets to protest against religious intolerance, but they didn’t certainly call for the return of the regime. Of course, all of this was not mentioned in Anderson’s talk, where the message needed to remain “foreign Islamists make up most of the opposition and they pose a threat to the Ba’thist religious tolerance.” This was actually the same message conveyed by a Syrian woman who stood up to intervene during Anderson’s talk, when she accused the opposition of organizing protests from inside the mosques, thus suggesting the movement was already an Islamist one since its outbreak. As usual, it went completely ignored the fact that mosques were used by all protesters, regardless of their political and religious beliefs, because of the ban on unauthorized public gatherings. Over these years I spent covering the Syrian uprising, I never met someone who obtained a government license to organize a rally against the regime.

During the conference, there was also room for some racist remarks on the Bedouin roots of the Gulf sponsors of the opposition, as Anderson reported, laughing at the comments of a Syrian government official on their status of camel riders/shepherds (I cannot recall the exact words, but it was definitely a stereotypical racist joke on Arab Gulf tribes). As if it wasn’t enough to resort to Islamophobia under the guise of secularism and religious tolerance, Anderson turned to blanketing the (Sunni) Arab tribes as a bunch of rural barbarians, probably ignoring the fact that millions of Syrians are clan members with kinship links in Gulf countries.

Lastly, Anderson attempted to prove Syria never witnessed an uprising by asserting that “no revolution has ever targeted schools and hospitals and prevented kids from education.” Such assertion implies the absurd claim that the government forces have never targeted schools and hospitals. In addition to this, Anderson ignores all the initiatives launched in opposition-held areas to support education, civil society and local projects, despite the continuous bloodshed (http://www.al-monitor.com/pulse/originals/2014/04/education-aleppo-syria-war.html?utm_source=Al-Monitor+Newsletter+%5BEnglish%5D&utm_campaign=23ea4fcada-January_9_20141_8_2014&utm_medium=email&utm_term=0_28264b27a0-23ea4fcada-93102377). In 2013, I visited several times the city of Ras al-Ayn (North-Eastern Syria), when it was still under joint Arab-Kurdish control without any presence of the regime: no one told me of kids prevented from going to school and the hospitals and the small clinics were actually struggling to function, thanks to the voluntary efforts of the doctors affiliated to the rebel militias. Unfortunately, most of these armed groups were prioritizing the arms trade over the availability of medicines and I wrote about this issue (https://mabisir.wordpress.com/2013/05/16/free-syrian-army-neglects-health-sector-in-ras-al-ayn-sere-kanye/), but I was also aware that the same hospitals could not be used to heal wounded protesters when they were controlled by the regime. The reality is much more complicated, if you verify it on the ground, but what you get from Anderson is just that the rebels are medieval bogeymen targeting schools and hospitals.

In conclusion, if some of you had the patience to read through all of this, my personal advice is to remain sceptic of those scholars who abuse their academic positions to spread out ideological propaganda on issues they are completely unfamiliar with. If I happen to spend two weeks during a phase of political turmoil in Cuba, a country Anderson is probably more knowledgeable than me about on the basis of his experience, I would remain aware of my ignorance on Cuba and wary about claiming to hold the truth on the unfolding events. I would expect Anderson and his likes to do the same. Thanks.

I also welcome every Syrian who lived through the uprising to express his/her indignation at Anderson’s denial of his/her efforts to depose the current regime.

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Palestinians fleeing Syria for Lebanon: the eternal refugee.

IRIN piece I contributed to, after visiting the Sabra camp in Beirut, already overcrowded with Palestinians coming from Syria. My part is the one on Lebanon.

Analysis: Palestinian refugees from Syria feel abandoned

Palestinians fleeing yarmuk

5,000 Palestinians flee to Jordan and Lebanon
Destabilization fears
Palestinians cite discrimination
UNRWA lacks resources

RAMTHA/BEIRUT/DUBAI, 29 August 2012 (IRIN) – In Jordan and Lebanon, the UN agency for Palestine refugees (UNRWA) has registered nearly 5,000 Palestinian refugees from the 17-month conflict in Syria. As both countries are already home to large Palestinian refugee populations, the newly arrived have become a political issue – with Palestinians feeling they are treated unfairly.

“It has been quite bad living like a prisoner, especially when you see other people come and go but you are trapped,” said Samir, a Palestinian at a dormitory-style facility known as Cyber City, 90km north of the Jordanian capital Amman.

When Samir arrived in Jordan five months ago, Syrian refugees without a visa could move and work freely within Jordan with the signature of a Jordanian guarantor, while Palestinians, many of whom have family in Jordan, were prohibited from leaving the camp to visit or stay with relatives. This month, the Jordanian government discontinued the sponsorship system for Syrian refugees.

Samir’s wife Hanah could have left the camp because she is Syrian. “Can you imagine such discrimination?” she asked IRIN. “I will not leave them.”

Palestinians said they were not allowed to move more than 30m from the building. The camp is 12km from downtown Ramtha and is not served by public transport.

UNRWA told IRIN only 185 Palestinians without a valid visa – i.e. those who were smuggled over the border, or who had to leave their papers behind – have been sent to Cyber City, while another 770 live outside the camp. Refugees IRIN interviewed at the camp said Palestinians not holding Syrian or Jordanian nationality had been sent to the camp.

Palestinians at Cyber City told IRIN that family members trying to flee had been turned back at the Jordanian border, a phenomenon also noted by Human Rights Watch.

Reacting to the allegations, Samih* Maaytah, minister of state for media affairs and communications, told IRIN: “Each country has the right to protect its sovereignty. At some point, we did not allow some Syrians to enter Jordan via air, for example, because we have the right to check who is coming in. Jordan should not be questioned over its sovereignty rights. Turkey, for example, had recently said it needs to regulate how many Syrians are entering its borders. No one has given a reason for it or questioned it.”

Most of those at the camp are Palestinian Jordanians who had their citizenship withdrawn years ago in a Jordanian attempt to discourage Israeli transfers of Palestinians from the West Bank to Jordan.

“I was born in Jordan, but moved with my family to Syria. In 1995, they withdrew my citizenship from me and my brother. Although it is my country, I cannot move freely inside along with other people,” said Samir, who showed his Jordanian birth certificate to IRIN.

Maaytah told IRIN: “Whether it is Palestinians or not, those who came without Jordanian or Syrian nationalities will be given basic rights but any additional benefits are not Jordan’s responsibility. These people came to Jordan seeking security and Jordan gave it to them.”

But Jordan’s fears might go deeper. While Palestinians are estimated to make up more than half of Jordan’s population, the Hashemite dynasty relies on its non-Palestinian tribal support base for power. Since “Black September” in 1970 when Jordanian and Palestine Liberation Organization forces battled for control over the kingdom, the issue of how many Palestinians reside in the country has become taboo. During the second Gulf war, when scores of Palestinian expat workers fled to Jordan, the country found itself in a similar position as today.

“Jordan has experienced 500,000 Palestinians coming from Kuwait in 1992. It changed the way our society functions. In a country of just three million people, 500,000 refugees [are a lot],” a government employee, who preferred anonymity, told IRIN in March. “As Jordanians we are worried for the interests of our country.”

Lebanon

Similar dynamics are at play in Lebanon, which hosted 455,000 Palestinians before the Syrian crisis.

“The Lebanese have made it clear they don’t want to see more than a certain number of people coming here,” a high-ranking aid official told IRIN on condition of anonymity.

Some 4,000 Palestinians have registered with UNRWA in Lebanon, many of them in the last month. Many more may not have registered because of their “vulnerable” status there, said Roger Davies, acting director of UNRWA affairs in Lebanon.

According to Palestinian-Syrian journalist Nidal Bitari, the problem in receiving Palestinians is rooted in the Lebanese civil war and the long-standing tensions between the Lebanese government and Palestinian factions.

Most of the Palestinians fleeing from Syria to Lebanon have gone to one of the 12 Palestinian refugee camps, but the camps in Beirut are overcrowded slums. With limited opportunities for Palestinians to find jobs and leave, many of these settlements have become breeding grounds for extremism. Fear that the new refugees might be recruited by armed Palestinian fractions such as Fatah al-Islam is influencing government decisions, thinks Bitari.

Forced to pay

Officially both Jordan and Lebanon are keeping their borders open for all refugees from Syria. But unlike Syrians, who can freely enter Lebanon for up to six months, Palestinians receive only a one-week residency permit. Once that expires, they must pay 50,000 LBP (US$33) each month to renew it.

“There is a clear distinction between Palestinians from Syria and Syrians from Syria,” said Davies.

For some of the Palestinians, the fee is hard to afford: “My son arrived on 18 July and is still here [without a permit]. Where do we get the money from?” said Umm al-Khayr, a sick woman in her sixties from Damascus. “Why don’t they just give us six months like the Syrians?”

Corruption is also a problem: “I saw a Palestinian woman at the border, who did not know anyone in Lebanon and she was forced to pay $300 in bribes, $40 for each child,” said Darim, a teenager from Damascus. Palestinians who want to leave Syria still need permission from the Syrian government. While UNRWA said the procedure has been eased, NGO worker Rawan Nassar told IRIN that people have been asked to deposit large sums of money to obtain permission from the Syrian authorities, or have even been forced into providing sexual favours by border officials.

According to Palestinian sources close to Fatah, Palestinian president Mahmud Abbas is expected to visit Lebanon shortly to negotiate better conditions with the government.

Costly, cramped camps

In Lebanon, already poor conditions in the camps are affecting the Palestinians. But even in these camps, rents remain high. Refugees complain that even when they pay $200, the rooms they get are in an awful condition. “In Sabra there is another family of 12 and they are all sleeping in one room without any mattress,” said Abu Ahmad, an old man bearing the hallmarks of the Syrian intelligence’s brutality: broken teeth and bullet wounds on his arms.

Jordan’s Cyber City, visited by IRIN, houses about 400 refugees, both Palestinians and Syrians.

Families are given separate rooms; singles have to share. “The room is too small for a family. I feel awkward walking to the bathroom with so many strange men around. We are nearly 40 people on this floor,” said Hanah.

Refugees who have to share kitchens and bathrooms with 30-40 people complained about unsanitary conditions in the camp.

“It is quite smelly here. Some of the mattresses had bugs. People caught skin infections and head lice,” said Hanah.

Betrayed?

Many Palestinians feel betrayed, and blame the government and aid agencies. While Syrian refugees receive assistance from the UN Refugee Agency (UNHCR), Palestinians fall under the mandate of UNRWA, with its smaller relief budget.

“UN agencies turned their backs on us,” said a refugee in Jordan who did not give his name. Refugees in Lebanon had similar stories to tell: “There is a woman in her seventh month of pregnancy who arrived two weeks ago with four kids and so far she hasn’t received anything from UNRWA,” said Umm Ahmad, Darim’s mother.

UNRWA Jordan told IRIN that while funds are limited “we acknowledge all Palestine refugees registered with the agency. Those who live in the agency’s five areas of operations are eligible for its services.”

UNRWA is providing primary health care free of charge, but has only limited additional funds for the new refugees. The extra strain that refugee children might put on UNRWA’s schooling system is of special concern. UNRWA has appealed to donors for an additional $27.4 million for its consolidated regional plan, but so far has only received $4.71million.

“We do not know our future,” said one of the refugees. “People come and take pictures and speak with us, but they all leave at the end.”

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La rivoluzione damascena vista da dentro

Il mio primo lavoro per Limes, una mappatura dei poteri socio-economici, delle divisioni confessionali e dei fattori tribali in gioco nella mobilitazione dei quartieri di Damasco durante la prima fase pacifista della rivoluzione siriana. La seguente è la versione originale completa di tutte le note, mentre su Limes le note (e quindi le fonti) erano state tagliate (per ragioni di spazio) e il titolo mutato in  “La rivoluzione damascena vista da dentro.”

Geografia urbana della rivoluzione damascena in fieri

Di Diego Caserio

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10 mesi di rivoluzione siriana

Paralizzata dalla sua complessità. Si potrebbe descrivere così lo stato raggiunto dalla rivoluzione siriana, a dieci mesi dal 15 marzo 2011, quando il pretesto dell’incarcerazione di un gruppo di ragazzi di Dara’a[1] ha innescato il più importante sollevamento popolare in 41 anni di potere assoluto della famiglia Asad[2]. Un’insurrezione problematicizzata dalle molteplici identità religiose ed etniche, fronteggiata da un regime che ha strumentalizzato le paure delle minoranze al fine di mantenere lo status quo[3].  Bashar al-Asad ha raccolto i frutti del lavoro del padre Hafez, che aveva dedicato una vita ad assicurarsi la fedeltà dell’esercito e delle varie sezioni dell’intelligence, tramite epurazioni mirate[4]. L’attuale Presidente godeva inoltre di una relativa popolarità prima dell’insurrezione[5], in confronto ai “colleghi” nordafricani, ed è tuttora sostenuto da una porzione consistente della popolazione, nonostante la repressione brutale dell’opposizione (oltre 5000 morti dall’inizio delle proteste, secondo le ultime stime dell’ONU[6]).

Simili fattori, uniti al peso geopolitico fondamentale della Siria nella stabilità della regione , alla scarsità di risorse naturali del Paese e al continuo ostracismo russo e cinese nelle votazioni in seno al Consiglio di Sicurezza dell’ONU, hanno finora scoraggiato i sostenitori dell’interventismo NATO[7]. Cionostante, diverse componenti dell’opposizione- in primis  il Consiglio Nazionale Siriano (Al-Majlis al-Wataniyy as-Suriyy – CNS) basato a Istanbul- e alcuni attori internazionali- la Turchia e il Qatar- caldeggiano varie forme di intervento militare[8]. L’ultimo pacchetto di sanzioni votato dall’Unione Europea in varie tranche tra settembre e dicembre 2011, diretto a colpire le esportazioni petrolifere, sta iniziando a far sentire il suo peso sull’economia siriana, anche se si temono ripercussioni sulla qualità della vita dei cittadini[9].

Da parte sua, il Governo Asad ha reagito sostenendo di fronteggiare un’insurrezione armata islamista, foraggiata dai nemici della Siria, seguendo un copione simile a quello della rivolta del 1979-82[10]. Incapace di leggere il contesto mutato, negli ultimi dieci mesi l’establishment ba’thista si è limitato a riforme insignificanti o tardive e non è mai riuscito ad aprire un dialogo significativo con l’opposizione, a causa della sua persistente convinzione di superare la  “crisi” (come viene ufficialmente definita) reprimendola nel sangue[11].  Al contrario, il Governo è riuscito a trasformare la rivolta di Dara’a in un movimento su scala nazionale e le proteste del venerdì in stragi quotidiane. Attualmente, la mobilitazione viene repressa secondo diversi livelli di violenza, a seconda dell’area geografica: la maggioranza dei caduti si concentrano tra le province centrali di Homs e Hama, quella meridionale di Dara’a, quella nord-occidentale di Idlib. Seguono una provincia a intensità medio-alta, quella dei sobborghi di Damasco (Rif Dimashq), e due a intensità media, la provincia orientale di Deir az-Zor (dove l’esercito ha limitato le offensive per non trovarsi costretto ad affrontare anche i clan armati iracheni di al-Anbar, imparentati con quelli siriani) e quella portuale di Latakia (dove gli alawiti lealisti delle montagne sono probabilmente riusciti a tenere la situazione relativamente sotto controllo, dopo i massacri di aprile). Infine le province a bassa intensità, come la capitale, Aleppo (dove è prevalso l’interesse a mantenera la stabilità da parte delle ricche classi di commercianti sunniti e cristiani) e la costiera Tartous (bastione lealista alawita) e quelle con pochissimi caduti, come la provincia settentrionale di Raqqa, attraversata dall’Eufrate (dove sembra essere in vigore un patto tra regime e leader tribali), l’Hasake curdo (dove le manifestazioni sono frequenti, ma l’esercito limita le offensive per non provocare le milizie curde turche e irachene), la meridionale Sweida’ (roccaforte drusa e quindi lealista, come la maggioranza delle minoranze religiose) e Quneitra, avamposto al confine con il Golan[12].

Ad aggravare ulteriormente la situazione, il 29 luglio scorso è emersa una formazione organizzata di disertori, la cui leadership è basata in Turchia, che ha dato vita all’Esercito Siriano Libero (ESL- al-Jaysh al-Suriyy al-Hurr), con l’obiettivo ufficiale di proteggere i manifestanti dalla repressione governativa.  Tuttavia, le offensive contro l’esercito e le forze di sicurezza non si sono fatte attendere, aumentando il rischio a lungo scongiurato di un confronto militare, facilmente degenerabile in conflitto confessionale, visto che la quasi totalità dei disertori sono sunniti[13]. Tuttora permangono dei dubbi sull’indipendenza dell’ESL: i soldati si difendono sostenendo di essere dotati di armamenti leggeri provenienti dall’esercito siriano e dalla shabihah[14], ma c’è chi li accusa di ricevere supporto logistico e militare dalla Francia e dalla Turchia e di nascondere altre realtà più radicali tra le loro fila[15].

Inizialmente riluttante, il Governo siriano si è trovato inoltre costretto ad accettare l’arrivo degli osservatori della Lega Araba al fine di guadagnare tempo[16] , per poi ricorrere al terrore, come sembrano indicare le circostanze e le tempistiche sospette dei recenti attentati di Damasco[17].

La situazione di stallo è evidente anche tra le file dell’opposizione, divisa su come affrontare il regime[18]: rovesciarlo con ogni mezzo possibile, secondo il CNS, la formazione di peso maggiore tra i manifestanti delle aree più colpite dalla repressione, o scongiurare un intervento NATO e aprire un dialogo con Asad, a patto che venga fermato il massacro, come sostiene il Comitato di Coordinamento Nazionale per il Cambiamento Democratico in Siria (Hay’ah al-tansiq al-watani li-qiwa al-taghir al-dimuqrati fi Suria– CCN), raggruppamento di alcuni dissidenti storici con sede a Damasco[19]. Simili divergenze hanno impedito al CNS di essere riconosciuto dalla comunità internazionale come unico rappresentante dell’opposizione siriana[20]; secondo Michel Kilo, uno dei leader del CCN, l’opposizione non necessiterebbe invece di una struttura organizzativa unificata per fronteggiare un sistema a partito unico[21].

Lo spazio urbano di un’insurrezione

La rivoluzione siriana rimane un moto a velocità irregolari, condizionato da fattori comunitari interessi economici e legami tribali. Per questo motivo, delineare lo spazio urbano, in cui interagiscono tali varianti, può favorire la comprensione delle dinamiche in corso. In un simile contesto, i fulcri della moblitazione damascena e i suoi quartieri “silenziosi” divengono una proiezione interessante delle polarità siriane, anche perchè la capitale politica (Damasco), e ancora di più quella economica (Aleppo), non sono state interessate dai tumulti con l’intensità di altre province (muhafazat). Essendo rimasto a Damasco per circa cinque mesi dall’inizio della rivoluzione, ho avuto inoltre modo di interagire con gli abitanti di svariati quartieri.

Città vecchia, cristiani e ceti benestanti

La capitale odierna ha conosciuto il suo principale boom demografico a cavallo tra gli anni ’70 e gli ’80, di modo che molti dei quartieri periferici teatro di proteste, occupano aree un tempo incontaminate come le pendici del Monte Qassiun  a nord-ovest e la fertile piana della Gutha a est: l’allargamento del perimetro urbano era stata una conseguenza dell’urbanizzazione dei ceti rurali, dell’assorbimento dei profughi palestinesi e della necessità di costruire alloggi per l’esercito[22].

Il centro storico, al contrario, è stato preservato nel corso dei secoli e rimane l’emblema silenzioso del controllo esercitato dalle forze di sicurezza sulla capitale. La città vecchia (dimashq al-qadima) ospita da secoli un nucleo di famiglie benestanti cristiane. Qui le manifestazioni sono rare, come nella maggioranza dei quartieri abitati da minoranze religiose, disperse rapidamente e con violenza da gruppi auto-organizzati di lealisti[23], senza bisogno di scomodare forze di sicurezza e nel silenzio dei negozianti. La fedeltà al regime è solida anche in alcune zone più periferiche e popolari abitate dalle minoranze, come la città di Jaramana, situata a sud est rispetto alla provincia damascena e popolata da drusi, cristiani e rifugiati iracheni (molti dei quali caldei)[24]. A Jaramana, di conseguenza, l’identità religiosa influisce più del reddito economico sull’orientamento politico.

Non c’è dubbio che il regime sia riuscito ad assicurarsi il supporto o la neutralità della maggioranza apolitica dei cristiani. La lotta per la sopravvivenza di Asad è stata coscientemente distorta in lotta per la sopravvivenza delle minoranze, al punto che i cristiani che sostengono il ra’is lo fanno con l’ostinazione di chi prevede di dover lasciare la Siria, in caso l’opposizione abbia la meglio. Non si tratta solo di leggere gli eventi secondo la narrativa ufficiale, quella dei terroristi islamici, ma di relativizzare la libertà, l’essenza delle rivendicazioni dell’opposizione pacifista, e svuotarla di ogni significato politico (nella sua accezione di gestione della cosa pubblica). La libertà “privatizzata” di un cristiano lealista è quella di continuare a non interessarsi di politica, purchè venga tutelata la sua libertà di culto. La dimensione comunitaria diventa demiurgo assoluto delle priorità dell’individuo. In nome di questa libertà religiosa, bisogna riportare la Siria indietro di 10 mesi con tutti i mezzi possibili, meglio ancora se violenti.

Questi cristiani sono gli stessi che ogni venerdì occupavano un palco di fronte alla porta nord-orientale della città vecchia, Bab Tuma, e “celebravano” al ritmo di inni nazionalisti i massacri perpetrati contemporaneamente dalle forze di sicurezze in altri quartieri. Esiste poi una parte della comunità difficilmente quantificabile, in quanto silenziosa, che pur non partecipando alle proteste, non condivide la repressione in corso: già il 23 luglio, i vicoli dell’antica madina erano stati tappezzati di volantini contrassegnati da un pesce, richiamo alla simbologia cristiana, su cui veniva espresso lo sdegno per la danza macabra di Bab Tuma[25]. Tuttavia, questa componente silenziosa condivide anche delle preoccupazioni, innanzitutto quelle legate alle testimonianze, difficilmente verificabili,  sulle violenze che i ribelli sunniti di Homs avrebbero commesso nei confronti dei cristiani[26]. In secondo luogo, il disappunto nel constatare come la rivoluzione tunisina e quella egiziana si siano concluse con un successo elettorale degli islamisti, delusione peraltro comune ai musulmani laicisti, ma vissuta con maggiore apprensione da parte delle minoranze cristiane. Infine, un certo distacco nei confronti del CNS, forte del supporto politico dei Fratelli Musulmani, concentrato sulle modalità con cui rovesciare il regime piuttosto che sulle garanzie a tutela delle minoranze e disposto ad appoggiarsi alla NATO, senza considerare il rischio di replicare in Siria la tragedia dei caldei iracheni[27]. Alla luce di queste considerazioni, le posizioni più moderate del CCN sembrano più vicine alle inclinazioni dei cristiani “silenziosi” siriani[28].

A ovest del centro storico, nei quartieri benestanti di Abu Roummaneh, Sha’lan, Al-Malki, costellati di negozi e caffè in stile occidentale, e in quello universitario di Mezzeh, il clima è altrettanto tranquillo. Il denominatore comune degli abitanti della zona è quello economico, interessato alla stabilità politica. Vivono qui molti “rampolli del potere” (awlad as-sultah), gli “aspiranti” Rami Makhluf[29], la nuova classe di imprenditori e intermediari, che hanno ottenuto il monopolio di determinati settori non produttivi (compagnie telefoniche, commercio di automobili e simili), soppiantando la borghesia industriale e commerciale anche a livello di peso politico[30].

Il quartiere universitario di Mezzeh, insieme alle due piazze principali della città moderna, ‘Abbasiyyin e Umawiyyin,  è spesso teatro delle ostentazioni di popolarità del regime,vale a dire folle oceaniche mobilitatesi, più o meno spontaneamente, in supporto del Governo[31]. Nella stessa università di Mezzeh, nonostante i ripetuti scontri tra studenti lealisti e oppositori, le forze di sicurezza hanno mantenuto un rigido controllo e mobilitato le associazioni studentesche ba’thiste all’occorrenza. Del resto, l’egemonia del partito sulle università, unita a quella sull’esercito, era stata una prerogativa fondante dell’apparato di potere costruito da Hafez al-Asad[32].

Università, moschee e Islam politico

Dal momento che tutti gli studenti immatricolati sono facilmente identificabili, le proteste all’interno dei campus universitari sono poi considerate più rischiose di quelle organizzate all’uscita dalle moschee[33]. La capacità di aggregare diverse classi sociali ha mantenuto le moschee al centro del movimento, dovendo inoltre rinunciare alle piazze militarizzate. Malgrado ciò, la stampa occidentale ha frettolosamente tratto le sue conclusioni sulla connotazione fondamentalista dell’utilizzo dei luoghi di culto.

Moschee esemplari, in quanto catalizzatrici di dissidenti, sono state quella di Al-Rifa’i a Kafr Sousah e Shaykh Hassan a Midan, collocate rispettivamente a ovest e a sud della città vecchia, dove convergono manifestanti provenienti da altre zone di Damasco[34].

Midan, in particolare, è stato ininterrottamente il focolare più vicino al cuore della capitale, adiacente a Bab Musalla, vero e proprio centro gravitazionale dell’opposizione, tanto da essere scelto anche per una manifestazione organizzata da scrittori e intellettuali il 13 luglio 2001[35]. Quartiere conservatore, Midan era destinato ad essere un epicentro  rivoluzionario in virtù della sua storia e della provenienza dei suoi abitanti: a Midan predicava Hasan Habannaka, uno dei leader della prima insurrezione islamista contro il Ba’th (1964), e la zona è caratterizzata dalla concentrazione di famiglie provenienti da Dara’a[36]. Habannaka collega Midan alla memoria di Hama, già centro della rivolta del ’64, quando venne bombardata la moschea Sultan, e tuttora una delle città più colpite dalla repressione. La presenza invece di famiglie di Dara’a, storicamente riconducibile alle relazioni commerciali tra mercanti di Damasco e contadini meridionali, ha innescato una reazione immediata all’assedio militare della città dell’Hawran iniziato il 24 aprile scorso[37]. Consapevoli dell’identità del quartiere, molti manifestanti sanno di poter trovare un rifugio sicuro nelle case dei residenti, quando si trovavano a fuggire da squadristi e forze di sicurezza.

La menzione di Habannaka non deve comunque fuorviare nella comprensione del movimento odierno, poichè a Damasco non è un fattore sunnita e islamista ad accomunare le rivendicazioni[38]. Chi protesta scandisce in coro “Dio è il più grande (Allahu Akbar)”, così come lo urlavano sui tetti della Tehran sciita durante la rivoluzione del 1979: è un modo per infondersi coraggio, facendo affidamento su un sistema di valori, quello religioso, condiviso dai ceti popolari. Non si tratta di un manifesto politico islamista, come del resto non lo era nella Tehran del ’79, malgrado la successiva contro-rivoluzione degli ayatollah.  L’evidenza dei fatti conferma come sia impossibile ridurre la rivoluzione siriana a canovaccio dell’Islam politico: il quartiere nord-occidentale di Muhajirin, molto conservatore e sunnita, è rimasto marginale alll’insurrezione. L’unica spiegazione plausibile è che  Il regime degli Asad rimane fondato sulla compartecipazione d’interessi  economici.

Tuttavia, neanche la variante economica rappresenta una costante, poichè Midan ospita una nutrita comunità di agiati commercianti, mentre Kafr Susah è un quartiere moderno a tenore di vita medio-alto, divenuto centro di proteste a seguito del confluire di collettivi provenienti soprattutto da altre zone.

Mezzeh Jabal: alawiti poveri e servizi segreti

Tuttavia, neanche la variante economica rappresenta una costante. Lo si comprende vivendo nel microcosmo alawita di Damasco, la zona montuosa di Mezzeh Jabal, che si inerpica sulle montagne a sud-ovest di Mezzeh, fino alla fitta selva di case popolari di Mezze Jabal 86 (Sitta wa Thamanin). Proliferato di pari passo all’urbanizzazione, l’abusivismo edilizio era già tollerato de facto lungo le pendici del Monte Qassiun[39] negli anni ’80. Sotto questo aspetto, Mezzeh Jabal non fa eccezione e riproduce una geografia del reddito diffusa in tutta la capitale: quella che vuole i ceti popolari concentrati in zone montuose, al di sopra di quartieri più benestanti[40].  Nel caso alawita, ha probabilmente inciso la tendenza a ricercare un ambiente simile ai villaggi montani di provenienza, che per secoli avevano difeso la comunità dalle persecuzioni sunnite[41]. Nel contesto odierno, la montagna offre riparo dalle mobilitazioni in corso nei quartieri a valle e, già ad aprile, era stata disseminata di posti di blocco organizzati dai residenti. Mezze Jabal non è solo un bastione alawita, vi è un’alta concentrazione di famiglie di militari e membri dei servizi segreti. Per lo più si tratta di ranghi bassi, ufficiali dell’ amn al-dawla, che arrotondano i loro stipendi grazie alla corruzione imperante[42]; gli eredi delle povere comunità rurali alawite, che i regimi Ba’th erano riusciti ad attirare in città con la prospettiva di un impiego militare[43]. Ai “colletti blu” dei mukhabarat, la rivoluzione in corso ha offerto poi la possibilità di guadagnare velocemente somme ben più cospicue, arruolandosi nelle shabiha finanziata da uomini d’affari vicino al regime tramite la copertura di onlus siriane[44].

Le famiglie di Mezzeh Jabal sono una conferma di come a difendere il regime non siano solo “i rampolli del potere”, ma chi teme di perdere i propri mezzi di sussistenza e tornare ad essere emarginato nei villaggi d’origine. Detto ciò, esiste senz’altro una parte meno visibile della comunità alawita che, alla stregua di quella cristiana, se potesse scegliere, preferirebbe una riconciliazione tra opposizione e regime sia al protrarsi della repressione che al rovesciamento del Governo. La prima opzione rischia di precipitare il Paese in una guerra civile, mentre della seconda, in una prospettiva comunitaria, si intravedono più rischi che garanzie di miglioramento[45].

Ghetti e fattori tribali

Tutt’altra prospettiva è quella di due quartieri altrettanto poveri nel sud di Damasco, al-Hajar al-Aswad e Qadam, a maggioranza sunnita, dove le proteste sono violente e all’ordine del giorno. Al di là dell’identità confessionale, in queste zone note ai damasceni per la criminalità e lo spaccio di stupefacenti, si è “contro” poichè non si ha nulla da perdere nel cambiamento. Nelle salderie di Qadam sono costretti a lavorare ragazzi che hanno conseguito lauree in informatica, senza poterle mai utilizzare: le nuove generazioni disilluse dalle aspettative accompagnatesi  all’ascesa al potere del “riformista” Bashar[46].  Le dinamiche che hanno innescato le manifestazioni sono completamente spontanee e per lo più svincolate dalle reti dei comitati di coordinamento. Più che la determinazione a rovesciare il regime, ha inciso sul singolo la dimensione collettiva, la paura di isolarsi ed essere arrestati[47]. Altro fattore fondamentale nella radicalizzazione di Qadam e al-Hajar al-Aswad, come nel caso di Midan, sono stati i legami con le tribù (asha’ir) di Dara’a: la tragedia della città dell’Hawran e le successive vittime tra i membri di clan influenti nei due quartieri damasceni hanno escluso da tempo ogni forma di dialogo con il regime[48].

È importante notare come le ramificazioni tribali possano giocare anche un ruolo esattamente opposto nelle tendenze politiche di una comunità, qualora i leader dei clan (shuyukh) vengano cooptati dal regime: le ragioni per cui, ad esempio, Deir az-Zor non è diventata una nuova Homs,vanno attribuite a simili considerazioni. Nella cittadina sulle sponde dell’Eufrate, una delle figure più importanti dell’opposizione è Nawaf al-Bashir, leader del clan Baqara, ha fortemente condizionato il tenore della partecipazione alle proteste, quando è stato “convinto” a fare marcia indietro e sposare la causa dal regime. Oggi a Deir az-Zor è in corso uno scontro generazionale tra giovani manifestanti e leader tribali lealisti, di modo che i clan, da vincoli ossificati, iniziano a diventare varianti di una soggettività politica più complessa.  In una regione cruciale sotto il profilo politico-energetico, come Deir az-Zor, simili sviluppi determineranno il futuro della rivoluzione[49].

Tornando a Qadam, non stupisce il fatto che i manifestanti esibiscano spesso cartelloni, che invocano l’imposizione di una no-fly zone (al-hazr al-jawiyy): la vicinanza alle posizioni del CNS è spesso dettata da legami di clan con le zone del Paese più colpite dalla repressione – “le città disastrate” (al-mudun al-mankuba) nel linguaggio politico dell’opposizione – o dall’appartenenza diretta ai quartieri con il più alto numero di vittime; quest’ultimo il caso di Masakin Barzeh e Qabun, collocati a nord-est della città vecchia, il secondo dei quali oggetto di uno dei rari dispiegamenti dell’esercito all’interno di Damasco[50]. No-fly zone e nessun dialogo sono sicuramente le posizioni dominanti anche nella città di Duma (provincia di Rif Dimashq, nord-est della capitale), martoriata dai raid della Guardia Presidenziale e della Quarta Divisione dell’esercito[51]. Più ci si addentra nei quartieri periferici popolari del Rif Dimashq, più il confronto si fa violento con le forze governative e guadagnano terreno nuove falangi (kata’ib) facenti capo all’ESL.

In nome della Palestina

In linea con la strumentalizzazione delle minoranze, l’apparato Ba’th ha anche sfruttato i suoi legami con alcuni partiti palestinesi perchè cooperassero nella soppressione dei tumulti di al-Hajar al-Aswad, traendone esiti contrastanti[52]: alcuni comitati di coordinamento dell’adiacente campo profughi palestinese di Yarmuk hanno infatti cominciato a prendere contatti con i manifestanti di al’Hajar al-Aswad[53].  I palestinesi, in virtù della loro condizione di rifugiati, si trovano in una situazione peggiore delle rimanenti minoranze, consapevoli di essere a rischio espulsione, qualora si schierassero con l’opposizione siriana. L’intera comunità è riconoscente alla Siria per lo statuto privilegiato di rifugiato di cui gode in confronto agli altri Paesi della regione[54].  Yarmuk è un vero e proprio quartiere di Damasco, disseminato di edifici del tutto competitivi sul mercato immobiliare, con ottimi servizi idrici ed elettrici[55]. Ciononostante, lo statuto giuridico dei palestinesi è merito della Siria pre-ba’thista, in particolare della legge n. 260 emanata nel 1957, e molti palestinesi vicini a Fatah non hanno dimenticato i contrasti tra Hafez al-Asad e Arafat, nonchè il ruolo della Siria nel supportare diverse milizie contro i palestinesi durante la guerra civile libanese[56].

Nel mantenere i palestinesi ai margini della mobilitazione popolare ha certamente inciso la neutralità di Hamas, che ha preferito iniziare a trasferirsi in Giordania già da maggio, sollecitato da un regime alquanto irritato per la scarsa dimostrazione di fedeltà[57]. D’altra parte, la stessa ANP ha mantenuto un profilo basso rispetto agli eventi siriani e anche alcuni simpatizzanti di Fatah in Siria non esitano a paragonare lo scarso impegno di Abu Mazen a quello degli altri autocrati della regione[58]. Un ulteriore deterrente contro la partecipazione dei palestinesi all’ “intifada” siriana, è stato fornito dal collaborazionismo della maggioranza dei partiti palestinesi nel monitorare gli abitanti del campo per conto delle autorità siriane.

Questa serie di fattori ha garantito una scarsa mobilitazione nei campi, all’interno dei quali i partiti palestinesi hanno imposto il silenzio[59], ma non ha impedito che i più giovani prendessero contatti con i comitati rivoluzionari siriani su base individuale e operassero al di fuori del loro quartiere. Gli episodi scatenanti sono stati la commemorazione della Nakba[60] il 15 maggio, quella della Naksa[61] il 5 giugno. Nella prima occasione, l’iniziativa originale promossa dai comitati giovanili di Yarmuk, quella di varcare il confine in massa scatenando l’intifada apartitica del diritto al ritorno dei rifugiati, è stata boicottata e trasformata in una parata dei partiti palestinesi lealisti, intenzionati a “spendere” alcune vite per lanciare un messaggio chiaro a Israele: “se cade Asad, il confine diviene ingestibile”[62]. Tre palestinesi sono stati così uccisi al confine dai soldati israeliani. Il 5 giugno il piano è stato replicato, le fazioni palestinesi filo-siriane, in coordinazione con i servizi segreti, hanno trascinato al confine degli altri abitanti del campo, nonostante l’opposizione dei collettivi giovanili. Il giorno successivo, violenti scontri tra le famiglie dei caduti e i seguaci di Ahmad Jibril (Fronte per la Liberazione della Palestina- Commando Generale) sono culminati nell’incendio della sezione del suo partito a Yarmuk[63].

Ciononostante, neanche il  bombardamento del campo profughi palestinese di al-Raml a Latakia da parte dell’esercito siriano il 15 agosto scorso è riuscito a innescare una partecipazione di massa alle proteste[64]. Oltre ai fattori esposti precedentemente,  i rapporti dei comitati di coordinamento palestinesi con quelli siriani e il CNS non sono stati dei migliori: in dieci mesi di proteste nessun venerdì è stato “dedicato” alla causa palestinese, nonostante le pressioni degli attivisti di Yarmuk, nè sono emerse garanzie rassicuranti da parte del consiglio guidato da Burhan Ghaliun[65]. In generale, la percezione di alcuni leader del coordinamento di Yarmuk è stata quella di un’opposizione siriana troppo intenta a contendersi le cariche future per occuparsi della causa palestinese.

Conclusioni:

Il quadro delineato risulta complesso e una lettura degli eventi deve tenere conto dell’insieme delle varianti economiche, comunitarie e tribali, senza scindere le une dalle altre e cadere in determinismi riduttivi. A Damasco, scanno del potere Ba’th e capolinea necessario della rivoluzione, non tutti i ceti popolari si ribellano, nè tantomeno la totalità dei sunniti- islamisti e non- o tutti gli appartenenti a determinati clan. Ed è solo comprendendo l’intersecarsi dei diversi fattori, che la rivoluzione può ambire a estendere il suo raggio d’azione in alcuni quartieri rimasti immuni. A questo scopo, diviene necessario avvicinare classi dirigenti e borghesia commerciale alla causa rivoluzionaria e “spezzare” una delle regolarità riscontrate, l’assenza di mobilitazioni nelle zone più benestanti. Al di là del rovesciamento del regime, la Siria avrà infatti bisogno di imprenditori e commercianti che la sostengano nella ripresa; a tal fine, la crisi economica e le sanzioni dovrebbero risultare determinanti nell’allontanare i ceti medio-alti dal regime. Risulta invece più difficile intervenire sul secondo motivo ricorrente, quello comunitario, soprattutto in relazione al distacco mantenuto dalle minoranze religiose: un ruolo fondamentale avrebbe potuto essere svolto da realtà come il CCN, aperto alla possibilità di un dialogo con il regime, ma ormai la quantità di sangue versato ha reso inverosimile ogni forma di negoziato. Occorrono garanzie concrete per tranquillizzare le minoranze, unite a un aumento della loro presenza negli apparati rappresentativi ed eventualmente militari dell’opposizione. L’altra arma a disposizione degli insorti è la rete di legami tribali che unisce famiglie di aree geografiche disparate: controllando alcuni clan strategici, è possibile sottrarre al controllo dello Stato quartieri e città intere. D’altra parte, l’attivismo politico delle nuove generazioni fornisce segnali ben più incoraggianti verso un’autonomia decisionale, svincolata da condizionamenti tribali e confessionali.

Guadagnare alla causa le classi dirigenti, fornire garanzie alle minoranze e sfruttare le alleanze tribali permetterebbe di rendere più omogeneo il supporto  alla causa rivoluzionaria, limitando i rischi di una guerra civile. Putroppo, si tratta di una risoluzione a medio-lungo termine, mentre i ritmi serrati della repressione e la conseguente emergenza umanitaria lasciano ben poco tempo a disposizione.


[1] Centro agricolo e tribale, capoluogo dell’omonima provincia (muhafaza) della regione meridionale dell’Hawran, confinante con la Giordania. I ragazzi in questione sono stati arrestati per aver realizzato dei graffiti anti-governativi. Il rifiuto di scarcerarli e le torture a cui sarebbero stati sottoposti hanno dato inizio alle proteste.

[2]  Hafez al-Asad (1970-2000) Bashar al-Asad (2000- in carica).

[3] A differenza, ad esempio, della composizione arabo-(berbera)-musulmana pressochè “monolitica” della Tunisia o della Libia, la Siria è un mosaico siriano di cristiani, musulmani sunniti, sciiti alawiti, sciiti duodecimani, sciiti ismailiti e drusi, reso ulteriormente complesso dalle numerose minoranze etniche (curdi, turcomanni, armeni, assiri) e dalla presenza di circa 500.000 rifugiati palestinesi e un milione e mezzo di rifugiati iracheni.

La strumentalizzazione dei timori delle minoranze è stata evidente sin dall’inizio delle proteste, palesandosi in un’intensa propaganda mediatica: sui manifesti che tappezzavano Damasco era scritto “No al conflitto settario, sì alle riforme guidate dal Presidente Bashar al-Asad (la lil-fitna, na’am lil-aslah yaquduha al-ra’is Bashar al-Asad)”, al cittadino siriano veniva imposta una scelta obbligata tra conflitto confessionale e stabilità, nella consapevolezza che le minoranze avrebbero necessariamente optato per la seconda. Per quanto riguarda inoltre la mia esperienza personale, già a fine Aprile ho raccolto testimonianze di omicidi brutali perpetrati dal regime su base confessionale a Dara’a: “People VS the Regime” di Nates Recoias (pseudonimo), New Internationalist, 27 Maggio 2011, http://www.newint.org/features/web-exclusive/2011/05/27/syria-siege-daraa/ .

[4]  Situazione molto diversa rispetto all’esercito di mercenari di cui disponeva Qaddhafi in Libia e allo sfaldamento dei legami tra Hosni Mubarak e l’apparato militare egiziano. Alla guida dell’ Esercito Siriano Libero (ESL- al-Jaysh al-Suriyy al-Hurr) dell’opposizione troviamo infatti un colonnello, Ri’ad al-As’ad, poichè i vertici dell’esercito rimangono tuttora fedeli al regime, rendendo improbabile uno scenario libico, in cui le truppe dell’opposizione presero il controllo di una porzione significativa del Paese, tanto quanto una transizione guidata dall’esercito, sulle tracce di quella egiziana. C’è chi sostiene che sia la cerchia fidata di militari intorno a Bashar ad impedirgli di dimettersi, sfruttando i rapporti di forza in loro favore: “The Cult: The Twisted, Terrifying Last Days of Asad’s Syria” di Theo Padnos, The New Republic, 4 ottobre 2011, http://goo.gl/GTaIk 

[5]  Popolarità originariamente dovuta all’età relativamente giovane, al periodo trascorso al potere di “solo” 11 anni, alle promesse di riforme (pressochè irrealizzate) e alla fama di oftalmico laureato in Inghilterra prestato alla politica, dopo la morte del fratello Basil destinato alla successione.

[6] 6427 vittime secondo il Centro di Documentazione degli Abusi in Siria (Markaz Tawthiq al-Intihakati Fi Suriyya), uno dei siti più accurati, (documentato con foto, video e generalità dei deceduti) gestito dagli attivisti dei Comitati Locali di Coordinamento (Lajan al-Tansiq al-Mahalliyah): http://www.vdc-sy.org/ (visitato il 19 gennaio 2012), un altro sito utile da consultare è il seguente: http://www.syrianshuhada.com/

[7] La Siria confina a nord con la Turchia, a est con l’Iraq, a sud con la Giordania, a sud-ovest con le alture occupate del Golan e Israele e a ovest con il Libano. Nell’eventualità di un intervento NATO, sarebbe in grado di destabilizzare l’intera regione, in virtù dell’alleanza costruita con l’Iran e il partito-milizia libanese di Hizbullah sin dagli anni ’80 e dei suoi legami con diversi gruppi paramilitari iracheni (tra i quali l’Esercito del Mahdi (Jaysh al-Mahdi) sciita di Moqtada al-Sadr, già accusato dall’ESL di partecipare attivamente alla repressione siriana (“Siria: Moqtada Sadr a Lezione da Veltroni” di Diego Caserio (pseudonimo), SiriaLibano, 22 novembre 2011, http://www.sirialibano.com/siria-2/siria-moqtada-sadr-a-lezione-da-veltroni.html ). Il confine con Israele è inoltre motivo di preoccupazione per i vertici militari di Tel Aviv, i quali preferirebbero la calma piatta garantita dagli Asad  sul fronte del Golan dalla guerra del ’73, nonostante l’assenza di un accordo di pace tra i due Paesi. A questo proposito, si vedano le dichiarazioni di Amos Gilad, Capo del Dipartimento della Sicurezza Diplomatica del Ministero della Difesa Israeliano, che ha affermato di temere l’ascesa di un “impero islamico” in caso crolli il regime siriano. (“Syria risks full scale civil war”, Daily Star, 18 novembre 2011, http://goo.gl/SbXO6 ). Gli unici giacimenti petroliferi di rilievo si concentrano nella provincia orientale di Deir az-Zor.

[8] Burhan Ghaliun, Presidente del Consiglio Nazionale Siriano (Al-Majlis al-Watani as-Suri) basato a Istanbul, ha lanciato un appello all’imposizione di una no-fly zone parziale giovedì 5 gennaio, : (http://www.bbc.co.uk/news/world-middle-east-16431199). La Turchia non esclude la creazione di una zona cuscinetto che includerebbe un’area compresa tra le province siriane di Aleppo, Idlib, Hama e Latakia, lungo il confine con la provincia turca di Hatay (“Ankara Weighs Options in Syria Stalemate” di Noah Blaser, Today’s Zaman, 6 novembre 2011,  http://www.todayszaman.com/news-262013-ankara-weighs-options-in-syria-stalemate.html ). L’idea di Ghaliun e della Turchia è di fornire riparo ai disertori dell’ESL e alle famiglie siriane in fuga. Venerdì 13 gennaio, l’emiro del Qatar ha invece proposto di inviare direttamente delle truppe a difendere i manifestanti, suscitando la reazione di una parte dell’opinione pubblica araba, che lo accusa di deviare il corso della “primavera araba” e foraggiare il fondamentalismo islamico nella regione. (” ‘ataaduha al-‘askariyy ‘ila Suriyya wa maqarr al-jami’ah ‘ila doha? Tanaami nufudh qatar yuz’iju al-‘aalam al-‘arabyyi wa yukhaddimu al-Islam al-radikaliyy [le sue armi (del Qatar) verso la Siria e la sede della Lega Araba trasferita a Doha? L’espansione dell’influenza del Qatar preoccupano il mondo arabo e servono gli interessi dell’Islam radicale]” di Luana Khury, Elaph, 13 gennaio 2012,  http://www.elaph.com/Web/news/2012/1/708974.html?entry=newsmostvisitedtoday) .

[9] Il 95% delle esportazioni del greggio siriano erano dirette in Europa. Il vecchio continente, prima della sommossa popolare, rappresentava il primo partner commerciale della Siria, assorbendo circa il 22% delle sue esportazioni, con l’Italia e la Francia ai primi posti. Di fatti l’Italia è riuscita a posticipare fino al 15 novembre l’applicazione delle sanzioni decise dall’UE a settembre, allo scopo di tutelare le proprie aziende. (http://ec.europa.eu/trade/creating-opportunities/bilateral-relations/countries/syria/ ). Si prevede una contrazione del 2% dell’economia siriana nel 2012. (“Inside Syria: The Cost of Syrian Crackdown “, trasmesso su Al-Jazeera English il 15 gennaio 2012, http://www.aljazeera.com/programmes/insidesyria/2012/01/2012115721352136.html. D’altra parte Uno dei massimi esperti di Siria, il prof. Joshua Landis, aveva messo in guardia dall’inasprimento delle sanzioni, tracciando un parallelo con le conseguenze umanitarie e la futilità politica delle sanzioni imposte contro l’Iraq e Gaza (“Will Sanctions Bring Down the Syrian Regime?”, Syria Comment, 15 novembre 2011, http://www.joshualandis.com/blog/?p=12677&cp=4. A metà dicembre sono stato informato da diversi attivisti dell’emergenza alimentare che sta già colpendo alcuni dei quartieri più poveri di Damasco, come al-Hajar al-Aswad. D’altra parte, il Governo siriano è riuscito finora a tenere bassi i prezzi dei beni di prima necessità, cosìcchè la crisi si è fatta sentire maggiormente sui commercianti (“Analysis: Signs of a Faltering Economy in Syria”, IRIN News, 7 ottobre 2011, http://www.irinnews.org/report.aspx?reportid=94077) e meno sui ceti rurali (testimonianze provenienti da diversi villaggi alawiti nei pressi di Hama e Latakia).

[10] Nel 1979 32 cadetti alawiti della Scuola di Artiglieria di Aleppo vengono uccisi da un commando di fondamentalisti sunniti:in un contesto di crescente divario economico tra la cerchia di Asad e il resto della popolazione, scoppia un’insurrezione armata guidata dai Fratelli Musulmani. Il regime reagisce con il pugno di ferro e la repressione culmina nel massacro di Hama del 1982. All’indomani della strage, Hafez al-Asad accusa fondatamente l’Iraq, la Giordania e i falangisti libanesi di aver supportato i fondamentalisti siriani. Per un resoconto degli eventi, seppur edulcorato dalla stima che nutriva per il ra’is siriano, si veda Seale, Patrick, “Asad: The Struggle for the Middle East”, Londra, The University of California Press, 1995 (edited version),  pp. 317-38.

[11] Insignificanti come l’abolizione dello Stato d’Emergenza (Haalah al-Tawari’), in vigore dal primo colpo di stato Ba’thista del 1963, sostituito il  7 aprile 2011 con una legge anti-terrorismo, che ha continuato ad impedire l’organizzazione di manifestazioni pacifiche. Tardive come la concessione della nazionalità siriana a quei curdi che ne erano stati privati da un censo condotto 49 anni prima (1962). O come l’annuncio dell’undicesimo congresso del Partito Ba’th, in programma la prima settimana di febbraio, nel quale si dovrebbe annunciare la fine del sistema a partito unico (“Siria: Baath preannuncia fine del suo monopolio” di Lorenzo Trombetta, SiriaLibano, 3 gennaio 2012, http://www.sirialibano.com/short-news/siria-baath-preannuncia-fine-del-suo-monopolio.html ). Alla Conferenza di Salvezza Nazionale (al-mu’tamar al-inqadh al-.watani) indetta dal Governo il 10 luglio 2011 non aveva infatti partecipato nessuno degli esponenti dell’opposizione, adducendo come motivazione principale il continuo ricorso alla violenza nei confronti dei manifestanti. Il Presidente Asad, nei pochi discorsi tenuti dal 15 marzo a oggi, non ha mai ammesso le violenze perpetrate da forze armate e servizi segreti.

[12] I dati provengono dal Centro di Documentazione degli Abusi in Siria menzionato sopra e sono i seguenti, aggiornati al 21 gennaio 2012 e comprendenti sia civili che militari: Homs (2214 caduti) Hama (933) Idlib (814) Dara’a (788)  Rif Dimashq (524) Latakia (293) Deir az-Zor (243) Tartous (150)  Damasco (140) Aleppo (125) Hasake (60) Sweida’ (36) Raqqa (28) e Quneitra (8).

[13] Il 16 novembre scorso l’ESL ha attaccato una base dell’intelligence dell’aeronautica ad Harasta (Rif Dimashq). Per quanto riguarda le tensioni confessionali, esistono già resoconti provenienti da alcuni villaggi alawiti vicino a Hama riguardo a come i più lealisti spingano i propri figli ad arruolarsi per combattere contro “i fondamentalisti sunniti” dell’ESL.

[14] Milizie private di lealisti pagate meglio degli ufficiali delle forze di sicurezza.

[15]  Il seguente articolo del quotidiano della sinistra libanese As-Safir cita un articolo scritto da Georges Malbrunot su Le Figaro riguardo al supporto logistico fornito dalla Francia all’ESL attraverso il Libano: “Hal tad’am faransa munshaqqin suriyyin… ‘abr Lubnan? [La Francia supporta i disertori siriani attraverso il Libano?]”, As-Safir, 29 novembre 2011, http://assafir.com/Article.aspx?EditionID=2014&ChannelID=47735&ArticleID=2863. Qui invece si parla delle relazioni tra ESL e Turchia:”Qa’id al-jaysh al-suriyy al-hurr yad’u ‘ila taslih al-mu’aradah [Il comandante dell’ESL lancia appello per armare l’opposizione]” di Lamis Farhat, Elaph, 2 novembre 2011,  http://www.elaph.com/Web/news/2011/11/693331.html. Quest’ultimo, pubblicato invece sul quotidiano panarabo di proprietà saudita As-Sharq al-Awsat, riporta le affermazioni dei disertori, che sostengono di disporre solamente delle armi vendute loro “dalla shabiha del regime” e menzionano drusi e alawiti desiderosi di unirsi alle file dell’ESL: “Qiyadi fi jaysh al-hurr li Sharq al-Awsat: Shabiha al-nizam yabi’unana aslihatahum bi-‘as’ar murtafa’a [Leader dell’Esercito Libero intervistato da Sharq al-Awsat: La shabiha del regime ci vende le armi a prezzi rialzati]” di Karoline ‘Akkum, As-Sharq al-Awsat, 10 gennaio 2012,  http://aawsat.com/details.asp?section=4&issueno=12096&article=658254&feature. Il sospetto che invece l’ESL funga da copertura a beneficio di altri gruppi islamisti radicali è un’idea diffusa nei villaggi alawiti nelle vicinanze di Latakia.

[16] Come è emerso dalle recenti dichiarazioni di Anwar Malek, osservatore algerino facente parte della delegazione della Lega Araba inviata in Siria il 22 dicembre 2011.

[17] Il primo attentato è avvenuto il 24 dicembre 2011, due giorni dopo l’arrivo della Lega Araba, quasi a coronamento della tesi sostenuta dal regime fino a quel momento di fronteggiare dei gruppi terroristici. Il luogo colpito è stata una sede dei servizi segreti collocata a Kafr Souseh (Damasco), uno dei luoghi più sicuri della capitale, difficilmente oggetto di un attacco da parte di un opposizione ancora debole militarmente o di una poco credibile cellula di Al-Qa’ida senza alcun precedente di rilevo in Siria. La responsabilità è stata attribuita ad Al-Qa’ida molto frettolosamente, a solo un’ora dall’esplosione. Nessuna componente dell’opposizione ha rivendicato l’attentato nè tantomeno uno dei tanti gruppi al-qa’idisti esistenti. Il secondo attentato è avvenuto nel quartiere damasceno di Midan il 6 gennaio 2012. Anche in questa circostanza vi sono diversi elementi quantomeno sospetti, oltre alla persistente contemporaneità con la missione della Lega Araba, che ha dimostrato di essere facilmente influenzabile da Damasco. Per maggiori dettagli rimando al seguente articolo e ad alcuni interessanti commenti lasciati dai lettori: “Damasco: Nemici della Siria Colpiscono Ancora ” di Lorenzo Trombetta, SiriaLibano, 7 gennaio 2011, http://www.sirialibano.com/siria-2/damasco-nemici-della-siria-colpiscono-ancora.html.

[18]Un quadro esauriente delle personalità e degli schieramenti dell’opposizione viene fornito dal mensile siriano in lingua inglese Siria Today, anche se, trattandosi di una pubblicazione siriana, vi vengono inclusi personaggi filo-governativi come Mohammad Habash, che solo di recente si sono “riciclati” come fautori del dialogo: “Anatomy of an opposition” di Mohammad ‘Atef Fares, Syria Today, dicembre 2011,  http://syria-today.com/index.php/politics/17464-anatomy-of-an-opposition .

[19] Le due formazioni avevano raggiunto un accordo a fine dicembre 2011, escludendo ogni forma di intervento militare occidentale e puntualizzando come l’intervento di forze armate arabe non costituirebbe un “interferenza straniera” (tadakhkhul ajnabi). Uno dei principali esponenti del CCN, Haitham al-Mana’a, ha spiegato in un intervista al quotidiano libanese filo-siriano Al-Akhbar che per “intervento arabo” (tadakhkhul ‘arabi) si intende l’invio di un contingente della Lega Araba (“Muqabalah: Haitham Mana’a [intervista a Haitham Manaa]” di Sirin Asir, Al-Akhbar, 6 gennaio 2012, http://www.al-akhbar.com/node/29042,).  Al di là della proposta, senza alcun precedente storico a supportarne la validità, l’accordo è saltato già il 3 gennaio, a causa della riluttanza del CNS a escludere un intervento occidentale (“Syria opposition group fails to reach accord” di Borzou Daragahi, Financial Times, 4 gennaio 2012,  http://www.ft.com/intl/cms/s/0/f0d2797e-36ee-11e1-96bf-00144feabdc0.html#axzz1j5QkttK)

[20] Si veda una delle domande rivolte a Ghaliun in questa intervista di Jay Solomon e Nour Malas per il Wall Street Journal del 2 dicembre 2011: “Stop the killing machine”, http://online.wsj.com/article/SB10001424052970203833104577071960384240668.html.

[21] Questa una delle risposte datemi da Kilo quando lo intervistai a fine agosto a Damasco (“La rivolta pacifica in Siria non durerà ancora a lungo” di Sean T. Serioca (pseudonimo), Il Riformista, Roma, 30 settembre 2011)

[22] Seale, p. 443.

[23]  I cosiddetti “Minhibbak (Ci piaci)”, in riferimento alle magliette raffiguranti il volto di Bashar al-Asad e la suddetta scritta, che indossano durante i cortei filo-governativi.

[24] Il seguente articolo riportato su un sito dedicato alla città di Jaramana è utile a comprenderne l’orientamento politico: “Jaramana tushayyi’u shahidha al-thani…Basel Samer Fahd [Jaramana celebra il funerale del suo secondo martire…Basel Samer Fahd]”,  http://www.jaramana.com/archive/jaramana-news/550-jaramananews.html, Vi è compreso un elogio dei caduti dell’esercito e delle forze di sicurezza.

[25]Intifada al-manshurat al-dimashqiyya [“The rise of the Damascene stickers” nella versione tradotta in inglese]” di Nadia Hanna, Ar-Ra’i (sito gestito dal Partito Democratico del Popolo Siriano, fino al 2005 noto come il Partito Comunista di Riyad al-Turk), 23 Luglio 2011, http://www.arraee.com/portal/jornalartical/31922.html .

[26] “Syria: Violence, sectarianism stalk Homs”, IRIN News, 22 Dicembre 2011, http://www.irinnews.org/report.aspx?reportid=94529. Conosco personalmente il giornalista, rimasto anonimo, che ha raccolto la testimonianza di Homs menzionata nell’articolo, relativa ai rapimenti di civili cristiani. D’altra parte, nel testo integrale dell’intervista in mio possesso, il testimone sostiene di aver appreso solo dai media dei sequestri di persona compiuti dalle forze governative (“pour dire la vérité, et être objectif ces deux derniers mois, je n’ai pas entendu des proches disparus par les forces du régime, je suis comme vous, j’entends cela par les médias“), il che alimenta qualche dubbio sulla sua obiettività. Simili resoconti circolano all’interno della comunità cristiana damascena, fomentandone le paure, tuttavia, non sono riuscito a recarmi a Homs per verificarne la veridicità.

[27] Del resto, l’assenza di garanzie (damanat) nei confronti delle minoranze è stata una delle ragioni che ha imposto un certo distacco dei partiti curdi dal CNS (si veda l’articolo di Kamal Sheikho, pubblicato in questo stesso capitolo), così come rimane uno dei motivi della scarsa partecipazione dei palestinesi all’insurrezione (argomento trattato qui di seguito, in relazione al campo profughi di Yarmuk).

[28] Le considerazioni espresse sui cristiani lealisti e sulla componente silenziosa della comunità sono basate su testimonianze dirette provenienti dalla comunità damascena.

[29] Cugino di Bashar al-Asad, proprietario di una delle due compagnie telefoniche del Paese (Syriatel), nonchè probabilmente l’uomo d’affari più potente in Siria.

[30] Ismail, Salwa, “Changing Social Structures, Shifting Alliances and Authoritarianism in Syria” in Demystifying Syria, ed. by Fred H. Lawson, Saqi-London Middle East Institute, Londra, 2009, pp.17-8.

[31] Benchè molti cittadini vi si rechino di propria spontanea volontà, l’opposizione sostiene che i siriani rischino di perdere il lavoro, qualora non partecipino ai cortei filo-governativi (masirat). Di sicuro, in occasione delle masirat, le scuole e gli uffici pubblici vengono chiusi per facilitare la mobilitazione.

[32] Seale, p. 176.

[33]  Testimonianza raccolta da un attivista di Homs.

[34] Conosco personalmente manifestanti del sobborgo nord-occidentale di Dummar, del quartiere di Mezzeh e del campo profughi palestinese meridionale di Yarmuk, che si recavano regolarmente a Midan per i venerdì di protesta.

[35]“Midan Damascus Rally for Democracy in Syria – July 13 -Writers challenge Assad Tyranny”, http://www.youtube.com/watch?v=AyeLOgR-jiw .

[36] Su Habannaka si veda Pierret, Thomas,” Sunni Clergy Politics in the Cities of Ba’thi Syria” in Demystifying Syria, p. 73. Secondo Patrick Seale, l’insurrezione era però espressione delle componenti più reazionarie della società siriana, cioè i proprietari terrieri di Hama danneggiati dall’ascesa del Ba’th (Seale, pp. 93-4). Maggiori informazioni sulla storia di Midan sono disponibili in arabo su Marefa, enciclopedia online regolata da attenti criteri di accuratezza: http://goo.gl/WfVoa

[37] “Iniziato” e forse mai concluso: ancora ad agosto Mohammad ‘Ammar, residente di Dara’a e autore di uno degli articoli presenti, sosteneva che la città rimanesse sotto assedio militare, mentre secondo i media siriani le operazioni militari si sarebbero concluse a inizio maggio.

[38] È vero che in alcuni contesti più popolari sussiste una certa influenza dei canali televisivi saudite e una conseguente associazione del regime al mondo sciita, tuttavia, gli slogan delle manifestazioni e la natura dei comitati di coordinamento delle proteste non hanno nulla a che vedere con l’Islam politico. Sulla base della mia esperienza, condivido pertanto le osservazioni dell’articolo di Mohammad ‘Ammar: l’Islam più diffuso tra i manifestanti è quello intrinseco ai ceti popolari, senza alcuna connotazione politica. La possibilità che dei partiti islamisti vincano le elezioni in una Siria post-rivoluzionaria è legata al carattere conservatore delle classi più povere e non al prevalere di un’identità islamista nell’opposizione.

[39] Seale, Patrick, “Asad: The struggle for the Middle East”, p. 443.

[40] È il caso di Muhajirin e del quartiere adiacente Rukneddin, entrambi sovrastati da aree più popolari che si inerpicano sulla montagna.

[41] Una testimonianza che ho raccolto in un villaggio alawita nei dintorni di Latakia mi ha confermato il retaggio delle persecuzioni , al punto da spingere a procurarsi delle armi, prevedendo di essere nuovamente costretti a difendere i villaggi montani. Il think tank International Crisis Group (ICGroup) mette in guardia dalle possibili rappresaglie di cui potrebbero essere oggetto I villaggi alawiti circostanti Hama, che hanno avuto un ruolo attivo nella repressione. (“Uncharted Waters: Thinking through Syrian dynamics”, Policy Briefing ICG, 24 Novembre 2011, p.3).

[42]  Una delle sezioni meno prestigiose dei servizi di sicurezza, dipendente dal Ministero dell’Interno, alla quale hanno facile accesso gli alawiti più poveri. Le élites cercano invece di entrare nelle due sezioni alle dipendenze del Ministero della Difesa, l’intelligence militare (shu’bat al-mukhabarat al-‘askariyyah) e quella aeronautica (idarat al-mukhabarat al-jawiyyah). (Testimonianza di un abitante di Damasco, originario di Salhab, villaggio alawita nei dintorni di Hama). Per una distinzione particolareggiata delle varie sezioni e di chi le presiede attualmente si consulti l’appendice del seguente rapporto di Human Rights Watch, datato 15 dicembre 2011: http://www.hrw.org/embargo/node/103558?signature=217849dca11bf3432ca815722ea29839&suid=6

[43]  Seale, p. 39

[44] Tra questi il primo indiziato è senz’altro Rami Makhluf, il quale, Il 16 Giugno ha affermato di abbandonare gli affari per darsi alla beneficienza (“Reviled tycoon, Asad’s cousin resigns in Syria” di Anthony Shadid, New York Times, 16 Giugno 2011, http://www.nytimes.com/2011/06/17/world/middleeast/17syria.html). Per comprendere a quale genere di “beneficienza” faccia riferimento, basti ricordare che a mezze jabal 86 esiste una sede di una onlus di Latakia (jam’iyya al-bustan al-khayriyya: http://al-bostan.net/), accusata da alcuni attivisti residenti nello stesso quartiere di essere un centro di reclutamento della shabiha. A sostegno delle accuse, alcuni lealisti sono stati ripresi in un corteo filo-governativo a Latakia, mentre indossano delle magliette con il logo dell’associazione no-profit ( “Shabiha al-Ladhaqia yartaduna ziyy jam’iyya al-bustan al-khairiyya [La shabiha di Latakia indossa la maglietta della onlus Al-Bustan]”, 27 Ottobre 2011, http://www.youtube.com/watch?v=55PmpKm6fPc). L’associazione benefica è inoltre compresa tra le preferenze (“likes”) di un gruppo facebook creato da alcuni abitanti di Mezzeh Jabal 86 (“Mezze Jabal 86 News”: https://www.facebook.com/mazzi.jabal?sk=info ), decisamente esplicito circa il suo supporto per le shabiha.

[45] Testimonianza proveniente da un villaggio alawita nelle vicinanze di Latakia.

[46]  C’è chi ha attribuito il fallimento a una liberalizzazione economica mal riuscita, annunciata nel X Congresso del Partito Ba’th del 2005,  ma rimasta paralizzata dalle lobby collegate all’economia statalista: Haddad, Bassam, “Enduring Legacies: The Politics of Private Sector Development in Syria” in Demystifying Syria,  pp. 48-9.

[47] Testimonianze raccolte in una salderia di Qadam nel luglio del 2011.

[48] In merito alle dinamiche tribali interne ad Al-Hajar al-Aswad, si veda: “Inside the Syrian suburb of protest” di Philip Sand, The National, 29 Aprile 2011, http://www.thenational.ae/news/world/inside-the-syrian-suburb-of-protest.

[49] Ciononostante, i legami tribali conservano un peso notevole, se un esponente dell’opposizione di Deir az-Zor parla di presenza in strada diminuita da 20.000 a 5.000 persone a seguito dell’inversione di tendenza di Bashir. (“Oil, Food and Protests in Syria’s Restive East” di Phil Sands, The National, 17 gennaio 2012, http://goo.gl/Q4PBl )

[50] Normalmente, le forze armate e l’artiglieria pesante sono una prerogativa dei sobborghi, le città del Rif Dimashq (Duma, Harasta, Darayya, Mo’adamiyyeh, etc…). Per evitare di allarmare i lealisti dei quartieri centrali, si preferisce utilizzare agenti delle forze di sicurezza spesso in borghese. Nel caso di Qabun ha decisamente pesato il fatto che fosse una delle zone più attive vicino al centro della capitale, forte di un coordinamento limitato alla cerchia ristretta degli abitanti (con tanto di copricapi identificativi distribuiti tra la popolazione) e di un attento controllo delle vie d’accesso agli edifici e alle moschee.

[51]  Già a luglio, la repressione brutale di cui era stata oggetto Duma induceva alcuni manifestanti locali ad ammettere di essere preparati a un un periodo di guerra civile.

[52] Mi riferisco in particolare alla milizia Ba’th palestinese (As-Sa’iqa), agli scissionisti filo-siriani di Fatah (Fatah al-intifada) e al Fronte Popolare per la Liberazione della Palestina- Commando Generale (al-Jabha al-Sha’biyya lil-Tahrir Filastin- al-Qiyadah al-‘Ammah) guidato da Ahmad Jibril.

[53] Questo e quanto segue sono il frutto di testimonianze provenienti dal Coordinamento del Campo Profughi di Yarmuk per la Rivoluzione Siriana (Tansiqiyya Mukhayyam al-Yarmuk lil-Thawra al-Suriyyah), un collettivo di giovani apartitico. Tuttavia. nei campi palestinesi è difficile mantenersi totalmente apartitici, chiunque è caratterizzato quantomeno da un orientamento (ittijah) politico, nel caso del Coordinamento quello di Fatah.

[54]  In pratica le uniche restrizioni in vigore riguardano la proprietà terriera, per il resto, i palestinesi hanno pieno accesso a impieghi al di fuori dei campi profughi e a tutti i servizi governativi. (“Palestinian refugees in Syria” di Sherifa Shafie, Palestinian Return Centre, 28 Settembre 2010, http://www.prc.org.uk/newsite/en/Camps-in-Syria/601-palestinian-refugees-in-syria.html).

[55] Nulla di paragonabile ai desolanti campi libanesi, assediati da posti di blocco militari

[56] Basti ricordare il massacro perpetrato nel campo profughi palestinese di Tal al-Za’tar nel 1976.

[57] Testimonianza membro del Coordinamento di Yarmuk.

[58] Di fatti all’indomani della strage del 5 giugno 2011, quando il regime siriano ha provocato l’uccisione di diversi abitanti di Yarmuk, “catapultandoli” al confine con Israele in occasione della commemorazione della Guerra dei Sei Giorni (Naksa), numerosi palestinesi hanno accompagnato il corteo funebre intonando il coro “as-sha’b yuridu isqat al-fasa’il [il popolo vuole la caduta delle fazioni]”

[59] Secondo i Comitati Locali di Coordinamento siriani (lajan al-tanisiq al-mahalliyyah, uno dei comitati più attivi e conosciuti a livello mediatico, che appoggia il CNS) le vittime palestinesi per la causa rivoluzionaria siriana sarebbero 40 a tutto il 16 gennaio 2012: “Palestinians in the Syrian Revolution: the Palestinians are not Ahmad Jibril!”, http://www.lccsyria.org/wp-content/uploads/2012/01/Palestinians_in_the_Syrian_Revolution_1.pdf

[60] La “catastrofe” dell’esodo forzato palestinese del 1948 in corrispondenza della nascita di Israele.

[61]  Il “ripiego”, ovvero la sconfitta araba contro Israele a seguito della guerra dei Sei Giorni del 1967.

[62] I resoconti narrano di come i partiti palestinesi lealisti non si siano adoperati per soccorrere i gli abitanti di Yarmuk caduti sotto il fuoco israeliano.

[63]  Un riassunto degli eventi connessi alla commemorazione della Naksa è riportato sul blog dove scrivevo, mentre mi trovavo in Siria: “5-6 June 2011, Golan to Yarmuk: Palestinians joining the Syrian uprising?”, 28 giugno 2011, http://www.syrianstruggle.blogspot.com/2011/06/5-6-june-2001-golan-to-yarmuk.html.

[64]  “Asad bombs Palestinian Camp Latakia- Al-Jazeera interviews UN agency”, Al-Jazeera English, 15 agosto 2011, http://www.youtube.com/watch?v=W3YqR1_5Doo

[65] Ci si riferisce ai contatti tra il coordinamento di Yarmuk e quello di Midan. Per quanto riguarda invece Ghaliun, ha suscitato l’irritazione dell’opinione pubblica filo-palestinese la suddetta intervista rilasciata al Wall Street Journal, in cui promette di fare affidamento sugli alleati occidentali, tagliare i legami della Siria con Iran, Hamas e Hizbullah e “auspicare un contesto politico più favorevole” ai negoziati per la restituzione del Golan (“Stop the Killing Machine” di Jay Solomon e Nour Malas, Wall Street Journal, 2 dicembre 2011, http://online.wsj.com/article/SB10001424052970203833104577071960384240668.html ). Lo sdegno degli opinionisti, che non intendono prescindere dalla centralità della causa palestinese nelle “primavere arabe”, non si è fatto attendere: “Fasl jadid min kitab al-thawra as-suriyyah bi-qalam: Burhan Henry Levy [Un nuovo capitolo del libro della rivoluzione siriana scritto da Burhan Henry Levy (in riferimento al filosofo francese filo-israeliano Bernard Henry Levy)]” di Nasri al-Sayyigh, As-Safir, 5 dicembre 2011, http://goo.gl/DjVdh.

 

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3. Blogging and reporting on five months of revolution from Syria: 5-6 June 2011, Golan to Yarmuk: Palestinians joining the Syrian uprising?

5-6 June 2011, Golan to Yarmuk: Palestinians joining the Syrian uprising?

28 June 2011
yarmouk unrwa bannerWhat really happened between the 5th and the 6th of June among the Palestinians of the refugee camp of Yarmuk in Damascus? Everything started on May 15, the first initiative launched to commemorate the Nakba on May 18, when some Palestinians refugees living in Syria were shot dead by the IDF, while attempting to break in the Israeli borders from the occupied Golan Heights. Even though protests were coordinated by Palestinian activists from Lebanon to Syria to Palestine itself, the Syrian regime promoted the rally with the ultimate aim to deflect attention from the internal uprising. On the 5th of June, the Syrian authorities were even more keen on organizing the Naqsa commemoration along the same lines, transforming the recurrence into another Israeli bloodshed of Palestinians at the border. But this time events developed in an unexpected way for the Syrians.
On June 13, I had the chance to talk with residents of the Yarmuk Palestinian refugee camp in Damascus, particularly with Abu Bassem, actively involved in one of the main youth groups inside the camp. Abu Bassem is currently risking to be incarcerated once again by the security forces, because of the outspoken position he took after the events of June 5.
He recalls perfectly the events occurred the night between the 4th and the 5th, when the PFLP (headed by Taher Maher) stood aside while the PFLP-General Command (Qiyada al-‘Amma), the Syrian watchdog in the Palestinian camps, came to gather participants for the Naqsa initiative, helped by the Syrian security forces. Abu Bassem and his group patrolled the camp all night long to prevent anyone dragging people to die at the border, but it was all in vain, since the two PFLP factions helped the Syrians to find secondary routes to enter the camp.
On Monday (June 6), during the funerals celebrated in Yarmuk for the Palestinians fallen under the Israeli fire the day before, some members of the PFLP-GC came to condole with the families of the martyrs, but they were told to leave the procession immediately, being considered the main culprits for the deaths. The reaction of the PFLP-GC was that some of his militiamen started shooting in the air and chaos erupted in Yarmuk. The office of the PFLP-GC was set on fire and several residents were shot dead during the clashes.
Young Palestinians like Abu Bassem are increasingly taking distances from the Palestinian traditional factions, following a widespread trend in the whole Middle East, where the youth is challenging old political elites. According to the videos published on Electronic Intifada, people in Yarmuk were shouting: “the people want the downfall of the factions” (as-sha’b yuridu isqat al-tafasil), echoing the slogans of the Arab Spring (the people want the downfall of the regime/ as-sha’b yuridu isqat al-nizam). “We know the historical leadership of the PFLP and the current one in Palestine, but we don’t know anything about who are these figures leading the party in Yarmuk,” complains Abu Bassem, “they are only good at appearing on Al-Dunya and As-Suriya [Syrian National TV channels]. For this reason, the group Abu Bassem belongs to, remains independent, which in his words is exactly the feature Palestinian political cadres are scared of. For these reasons, Abu Bassem’s group is planning a Third Intifada against Israel, independent from political parties and religious affiliations: it will be the Intifada of the refugees, based exclusively on the right of return.
Palestinian participation to the Syrian uprising went almost unnoticed so far. In the case of Abu Bassem’s group, and probably of other secular groups, the rejection of any religious affiliation has determined the refusal to join demonstrations at the end of the Friday Prayer. Secondly, even though Abu Bassem’s organization is in touch with the Syrian opposition, they avoided to take sides until now. “In the end, as Palestinians, even if we consider the Syrian ‘resistance discourse’ extremely hypocritical and we are not happy with our status of refugees here,” pointed out Abu Bassem, “that’s all we have and we cannot jeopardize the benefits enjoyed in this hosting country.” Yarmuk is probably the best Palestinian camp in Syria, Abu Bassem is fully aware of this: houses are decent, worth market prices and there is continuous energy. A luxury compared to the Lebanese camps! In general, despite restrictions on land ownership, Palestinians in Syria are fully entitled to government services, education and employment, with good opportunities to find the means to move out of the camps: remarkable concessions, if compared with the state of Palestinians in other Middle Eastern states.
Nonetheless, what happened on June 5, could have shifted the balance in the position of Palestinians towards the regime. “They killed our people, they sell our blood at the border,” says Abu Bassem. This is nothing new to him, as he goes on saying: “the biggest harm to the Palestinian cause remain Arab regimes.” Actually, even if it appears less known to those defending a priori the Syrian anti-Zionist resistance, history is full of episodes when Syrian uncompromising commitment to the Palestinian cause looked contradictory, from the Lebanese Civil War to the almost achieved peace with Israel in 2000. Not without mentioning Rami Makhluf’s recent declarations about the essential contribution of the Ba’th regime to Israeli stability.
What is clear is that Syria cannot afford to lose the Palestinians now, it would be a fatal blow to its propaganda. “They are scared of seeing us taking sides against them and even willing to remove Ahmad Jibril [the leader of the PFLP-GC] from his post, if this can help securing Palestinian support,” this is the streets’ voice in Yarmuk, according to Abu Bassem.

A few days ago, I met again with Abu Bassem. He told me the Syrian mukhabarat are still watching over him, because of his active participation in the camp’s uprising again the PFLP-GC. Once again, Syrian support to Palestinians appears selective and based on national interests, rather than on a ‘just cause’.

Interesting Links:

On the legal status of Palestinians in Syria:

The events of Yarmuk reported by Electronic Intifada:

Appendix on Yarmuk

I felt I should have included this as well, it’s a brief talk I had with another resident of Yarmuk…
After a while we were sitting talking in the restaurant, a veteran of the camp, Ghassan, joined us for a drink. He has a seasoned communist look…large red shirt falling out of some blue jeans, long gray hair tied back and remarkable beard. “Well, nowadays, if they stop me is because they think I am a Salafist ’cause of the beard, but then they realize I have blue jeans and they put me in jail anyway…as a communist!” He goes on poking fun at the rumors spread by the government about supposed armed ‘vandals’ (mukharribin)infiltrated in the camp, pointing out how there are only 35 kalashnikov in Yarmuk (a normal quantity for a Palestinian camp with different factions inside), but the Syrian authorities are fabricating the need of security to legitimize further intervention in the camp. For example, they are suggesting that mukharribin are entering Yarmuk from the neighboring area of Hajar al-Sawda.
With regards to the main political stakeholder in the camp, Hamas, the fact that it did not take a clear position on the unrest has extremely upset Damascus, according to Ghassan, but, at the same time, the Ba’th regime doesn’t seem concerned even about losing bigger allies, as it is evident from the exacerbated relations with Turkey. The unique priority is to gain the upper hand in the repression.

This is also evident by the recent opening to the opposition, embodied in the ‘National Dialogue’ initiative, which has not implied a contemporary end to violent repression

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