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Media and Humanitarianism in North Lebanon (April 2013)

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(Picture taken by Estella Carpi in Wadi Khaled, Lebanese-Syrian border, 13th December 2012)

http://www.opendemocracy.net/opensecurity/estella-carpi/alliance-of-media-and-humanitarianism-in-lebanon

The alliance of media and humanitarianism in Lebanon

ESTELLA CARPI 2 April 2013
 

With the growing Syrian refugee crisis, media entrepreneurs seem to care more about protecting the orthodox morality of humanitarianism, with the excuse of preserving social order – as conceived by them – rather than educating the public.

International media, closely connected to humanitarian agencies, often hasten to show North Lebanon’s ‘outstanding’ hospitality of Syrian refugees, arriving in large numbers to flee destruction, scarcity, repression and chronic fear. However, unlike the idyllic scenario humanitarian practitioners usually provide, such hospitality is actually part of a larger picture. At the same time, the media, while providing positive accounts in an alleged bid to pacify further social frictions, paradoxically rely on ethnicised desciptions – in this specific case, Lebanese versus Syrians.

A few months ago, some Lebanese threw stones at humanitarian workers during the distribution of food kits for Syrian refugees in Akkar, the northern most region of Lebanon and host to the majority of Syrian refugees. The episode was considered an outburst of tension by local people themselves with the sudden massive presence of humanitarian organizations in an area of little political interest, often neglected by state and non-state actors. Non-state actors have always been more localized in Beirut and the south of the country, concentrated on the humanitarian consequences of the Israeli occupation and the subsequent aggravated local impoverishment.

The humanitarian agencies operating in that town decided not to let journalists report on the episode at the time. Some published about it instead by contending that local people in North Lebanon would stop ‘hostilities’ and warm up if aid was provided to them too. The main reason behind the omission of the episode would seem to be the preventing further inflammation of tensions between the local community and Syrian refugees.

The humanitarian phenomenon of hospitality however serves the interests of aid providers in showing that they are acting in a responsive and compliant environment. Local hospitality in north Lebanon is often used in the media to express the ‘truly humanitarian essence’ of Northern Lebanese identity – as stated by aid providers politically affiliated to the March 14 coalition, presently allied with the Syrian opposition. Such a politicization of aid was similarly used by March 8 political coalition (that counts among its most important members the Hezbollah and Michel Aoun alliance), during the 2006 war with Israel.

Except for mixed families that host Syrian relatives who have escaped the war, such hospitality very often relies on financial returns through house rents paid in cash by humanitarian organizations to Lebanese landlords, as in the case of Taiba, a Saudi NGO in Halba. Other refugees, unable to access the housing refurbished and provided by agencies, end up paying, at a minimum, 100 USD to Lebanese landlords just to rent a piece of land or receive a tent.

News reports covering the area intentionally disguise these local money circles that renew classic patron-client relationships in Akkar, reflecting its social roots. This is often done in an illusory attempt to protect the moral reputation of north Lebanon’s people. Media coverage thus ties morality to the local material (in)capacity to host and welcome refugees.

Indeed, the role of the media should be to highlight the desperate fight for economic survival in Akkar, whose people have been chronically neglected in the years since the French mandate (1920), the post-National Pact State (1943) and the post-Taef Agreement State (1990). Nowadays, local residents of the northern region must still deal with a twenty-hour power cut every day, lack of drinking water and scarcity of public schools and local hospitals.

Media entrepreneurs seem to care more about protecting the orthodox morality of humanitarianism, with the excuse of preserving social order – as conceived by them – rather than educating the public. On the one hand, it advertises north Lebanese hospitality to maintain the international image of the welcoming Akkaris, as prompted by humanitarian workers; on the other, whenever it decides to distance itself from the humanitarian mainstream, it portrays Akkar’s people as greedy beings getting profit from the Syrian humanitarian crisis.

Humanitarian organizations should realize by now the infeasibility of intervening in an empirically ‘empty space’, ideally void of social frictions, expectations, paybacks, resentment and mutual mistrust. The implementation of humanitarian projects, hence, should take these conditions into consideration. Further research is needed on how failure and success of humanitarian projects can grow within an organization and gradually affect social history, regardless of the good intentions of the working staff.

National and inter-community relations seem to be the only media narratives to explain the social frictions in Akkar. This obsession for categories is unluckily a common trend of international journalists attempting to grasp violence outbursts in the religiously mixed Akkari villages. As a result, individual reasons and disputes, therefore, go totally unseen.

The media directly connected to humanitarian organizations omits the kind of information that we, international philanthropists and middle class locals working in the humanitarian sector, would feel uncomfortable with. Such unpleasant truths might undermine the nature itself of our ‘for-the-sake-of-mankind’ work. All the ‘side effects’ humanitarian work engenders – as it normally occurs in any enterprise – need to be disguised in the name of its survival.

The intellectual effort to explore the historical reasons for the present social frictions to avoid the oversimplified ethnic lens between ‘Syrian-takers’ and ‘Lebanese-givers’ is dangerously left to the public. By adopting arbitrary descriptive terms in the media, such as civil war, sectarianism, terrorism, Islamisation and so forth, and by ‘ethnicising’ the explanation of social facts, we have already created human imaginaries of Lebanese against Syrians and Syrians against Lebanese.

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I “pazzi del Caucaso” fra i fantasmi di Daraya (Matteo Mazzoleni, aprile 2013)

Daraya

(Immagine di Daraya oggi. Fonte: http://www.dailystar.com.lb)

http://www.youtube.com/watch?v=ffZQnu5H_0A

È un giorno di fine agosto quello in cui Robert Fisk arriva a Daraya. La città – fra le più grandi del Rīf Dimashq, campagna periferica di Damasco – in Siria è molto conosciuta. Due anni fa, le sue piazze sono state fra le prime a riempirsi di manifestanti che chiedevano la caduta del regime. Alcuni di essi, come Ghiyath Matar[1], sono stati fra i primi a perdere la vita per quella causa. Di Daraya, in Siria, tutti hanno sentito parlare, prima o dopo. Per chi non è siriano, invece, Daraya è spesso una sconosciuta. Di rado è sulle pagine del New York Times. Quasi mai è nei servizi della BBC. Non è Homs, non è Aleppo, non è Damasco. Se uno dei più celebri corrispondenti del mondo si trova proprio a Daraya in quel momento, un motivo ci deve essere. La Daraya di fine agosto 2012, difatti, non è più così sconosciuta. Da qualche giorno, non sono solo i siriani – dell’una o dell’altra parte – a parlare di questa città. Un macabro evento ha da poco strappato gli abitanti al cinico “anonimato” della guerra per consegnarli all’attenzione dei media internazionali. Solo alcune ore prima dell’arrivo di Fisk, quattrocento corpi, per lo più di civili, sono stati trovati giustiziati e ammassati in diversi punti della città, in seguito a quella che le autorità del regime hanno definito “operazione anti-terrorismo”[2], ma che più probabilmente passerà alla storia come uno dei peggiori eccidi della guerra civile siriana. Inutile dire che, da allora, a Daraya, quasi nulla è rimasto più lo stesso.

Ad oggi, marzo 2013, sono ormai quasi nove mesi che la popolazione di Daraya – alcune decine di migliaia di abitanti – si trova sulla linea del fronte. Le cronache delle prime pacifiche manifestazioni del 2011 hanno definitivamente lasciato spazio ai bollettini di guerra dell’Esercito Arabo Siriano che, dall’estate scorsa, contende il centro abitato ai ribelli dell’Esercito Libero. Moltissimi civili – quelli che hanno potuto – sono fuggiti, lasciandosi alle spalle quello che Fisk ha descritto come un luogo di “fantasmi e domande”[3].

Basta osservare le immagini del video riportato qui sopra – girato tra il 14 e il 15 dello scorso febbraio – per avere un’idea di cosa il giornalista britannico volesse dire. La telecamera, montata sulla torretta di un veicolo corazzato dell’EAS, cattura quel che ormai resta di Daraya dopo mesi di combattimenti. Lo scenario è desolante, ma lo diventa ancora di più quando – per qualche istante – le immagini del presente vengono accostate a quelle di un altro video, girato qualche tempo prima. La telecamera questa volta è montata su una normale automobile. I negozi sono aperti, le strade sono intatte. Sui marciapiedi, invece delle macerie, ci sono le persone, immerse nella loro quotidianità. Furgoni e automobili, non carri armati, animano il traffico cittadino.

Questo filmato non si limita però a raccontare le immagini della devastazione che da ben due anni sta sfregiando le città siriane. Vi sono altri particolari che attirano l’attenzione e meritano di essere approfonditi. La lingua parlata dagli operatori, il russo, e la familiarità con cui quest’ultimi si intrattengono con i militari dell’EAS, non sono infatti frutto del caso o di una facile accessibilità alle zone di guerra. Per avere qualche dettaglio in più occorre concentrarsi su quel simbolo, quella sigla che appare nel filmato in alto a sinistra: ANNA.

Fondata nell’estate del 2011 ANNA (acronimo di Abkhazian Network News Agency[4]), è una piccola agenzia di stampa in lingua russa che, dopo una breve e rudimentale copertura della guerra in Libia, ha iniziato a occuparsi esclusivamente del conflitto siriano. Fondatore, direttore e inviato sul campo è un professore di economia di nome Marat Musin, abcaso, il quale – lasciate le grigie aule delle università moscovite in cui insegnava – è partito per il Medio Oriente assieme a un pugno di collaboratori, mossi più da convinzioni politiche e sete di avventura che da una genuina vena giornalistica. D’altronde, come emerge anche da una recente intervista rilasciata da Musin stesso al quotidiano The Moscow Times[5], non occorre molto per intuire che l’equidistanza professionale non è il punto forte dei reportage di ANNA news. Il linguaggio adoperato ricorda più quello della propaganda di regime che non quello dell’informazione libera: un aspetto che forse spiega la sbalorditiva semplicità con cui ANNA news (che si definisce “indipendente”) e i suoi operatori riescono ad ottenere i permessi per filmare i soldati e i veicoli dell’Esercito Arabo Siriano impiegati in prima linea.

Musin, dal canto suo, non nasconde per nulla la sua simpatia per il regime di Bashar al-Asad, a sua detta vittima – come quello di Gheddafi – di un preciso disegno geopolitico, orchestrato dai paesi della NATO e dalle monarchie del Golfo con l’obiettivo di destabilizzare la Russia e dei suoi alleati. E (geo)politico è anche l’obiettivo degli “abcasi matti” – come qualcuno in Siria inizia a chiamarli – che li porta a sfidare gli enormi rischi della guerra urbana. Lo scopo di ANNA news è di convincere l’opinione pubblica e le autorità russe che quella che si sta combattendo in Siria è in realtà una guerra con implicazioni globali enormi, che colpisce da vicino gli interessi di Mosca. Una guerra che – dichiara Musin – se non affrontata, porterà la minaccia “fascista” (sic) fin dentro i confini della madrepatria. “Una volta presa la Siria, si prenderanno anche il Caucaso, e poi la Russia…e io non voglio andare in giro nel mio paese con un fucile” – afferma egli stesso durante l’intervista.

La sfrontata partigianeria, l’esiguo numero di collaboratori, i servizi prevalentemente in lingua russa e le oscure fonti di finanziamento (ufficialmente donazioni private) difficilmente permetteranno ad ANNA news di competere ad alti livelli con le altre ben più blasonate testate internazionali presenti in Siria. Ciononostante, il fenomeno mediatico in sè è meno marginale di quanto possa sembrare. L’intelligente utilizzo dei mezzi d’informazione digitale, la spericolatezza degli inviati (un operatore è stato ferito proprio a Daraya lo scorso gennaio) e la diffusione di filmati tanto inediti quanto scioccanti, hanno permesso ad ANNA news di ritagliarsi una buona fetta di pubblico sul web. A neanche due anni dalla sua fondazione, la piccola agenzia abcasa su youtube[6] conta già 3 milioni di visualizzazioni e quasi 8000 iscritti (a titolo di paragone, il Guardian e France 24 ne contano circa 30 mila, ma le loro pagine sono state aperte più di 5 anni prima); a ciò vanno aggiunti i re-link su altri popolarissimi siti di visualizzazione video come ad esempio LiveLeak.

Nella battaglia mediatica per la Siria, il contributo che Musin e i suoi stanno offrendo al regime di Asad è quindi più che significativo. Hula, Bab ‘Amr, Damasco, ma soprattutto Daraya, sono i luoghi in cui l’attività pro-regime di ANNA news si è concentrata negli ultimi mesi con l’obiettivo di contrastare quelle che Musin definisce “le avanzate tecnologie informative usate da Al-Qaeda”.

Ad oggi, due anni dopo l’inizio della rivoluzione, Daraya non è più solo la città di Ghiyath Matar – ragazzo, attivista, martire e promotore di un’opposizione non violenta, efficace ma indifesa. Non è più neanche solamente quella città “di fantasmi e di domande” descritta da Robert Fisk, svuotata di vita dall’eccidio di fine agosto e dalla successiva fuga in massa di civili. Oggi Daraya, “grazie” ai servizi di una piccola ma agguerrita agenzia di stampa russo-abcasa, è anche questo: uno dei tanti campi di battaglia della guerra mediatica per la verità che si combatte in Siria giorno per giorno.

(Matteo Mazzoleni è attualmente studente di Master in International Politics, presso la University of Surrey)

[3]http://www.independent.co.uk/voices/commentators/fisk/robert-fisk-inside-daraya–how-a-failed-prisoner-swap-turned-into-a-massacre-8084727.html (consultato il 19/03/2013), Fisk è stato peraltro criticato per questo suo reportage. I motivi sono abbastanza ovvi: il giornalista inglese infatti è potuto entrare a Daraya solo al seguito dell’EAS e alcune delle testimonianze raccolte appaiono pertanto “viziate” da questo aspetto. Per avere una visione più approfondita:  http://www.sirialibano.com/siria-2/daraya-i-residenti-rispondono-a-robert-fisk.html

[4] L’Abcasia è un’entità territoriale del Caucaso, rivendicata dalla Georgia ma di fatto autonoma e posta sotto sfera di influenza della Russia, che è uno dei pochi stati al mondo ad averne riconosciuto lo status di stato indipendente.

[6] http://www.youtube.com/user/newsanna (consultato il 26/03/2013)

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Media’s confessionalisation of events in the Middle East (by Estella Carpi – July 2012)

http://www.opendemocracy.net/estella-carpi/confessionalization-fundamentalism-commodifying-religious-identities-in-middle-east

Confessionalization fundamentalism: commodifying religious identities in the Middle East

As Maya Mikdashi has argued in an interview released to Istituto di Studi Politici Internazionali (ISPI), published on Jadaliyya on June 21, the uprising in Syria itself is becoming more sectarian now, packaged in a way such that ‘sect’ seems to be the political marker that matters the most.

This development could be taken as a starting point to point to a more widespread arbitrary confessionalization of Middle Eastern conflicts, and of the Syrian revolution in particular. “Crisis”, “sunnization of the revolt”, “new balance between Sunnis and Shiites” and “civil war” are key terms used by the media in reporting the current events.

Voices from think-tank and news analysts actually unfamiliar with the Arab world have largely contributed to portraying a patchwork image of the Middle East composed of ethnic and religious groups that do not fight each other only thanks to the power of dictators that discipline and guide these irrational individualities.

Different confessional subjectivities are considered tribal bigots, frustrated by their jealous desire of an impossible modernization, about to plunge into a confessional Hobbesian war that would involve the whole region.

As Mona Abaza wrote last September on Ahram online, European thinkers remain pervasively the “knowing subjects” in this account, whereas non-Europeans continue to be the “objects of observations and analyses of European theorists”. To unmask the touristic and orientalist nature of such research approaches is urgently needed, as they often produce a distorted image of Middle Eastern confessional dynamics.

The religious plurality of many Middle Eastern countries captures the attention of western reporters and photographers setting foot for the first time in ‘post-conflict’ Lebanon, Egypt, Iraq or Syria. They hasten to take pictures of mosques alongside churches to prove, in their capacity as good secular and paternalistic missionaries, that in the Middle East they do have fraternity. On the other side, this multi-religiousness is depicted as the factor that makes such realities constantly on the brink of a crisis, challenging the status quo. We can find the same photographers and reporters, in the latter case, lurking around the corner impatiently awaiting new disorders. This is due to the fact that both Arabness and Islam are interpreted according to a preconceived dogmatic frame. As American anthropologist Daniel Martin Varisco brilliantly puts it, outsiders and biased insiders are still reluctant to recognize that flesh-and-blood Muslims not only can differ individually, but even culturally. Many Christians too do not eschew this reification process.

Jean and John Comaroffs have recently advanced the concept of the commodification of collective being: before feeling it, identity is consumed by others in the first place. This ongoing branding is seen as an “allegiance to one’s own culture”, and it is the primary way of shaping ethnic or religious consciousness. I believe this is the key to an understanding of such confessionalized representations of Middle Eastern upheavals and changes.

Ethnicity and religiousness are increasingly deployed as political identities, insofar as they serve political purposes. This is not meant to diminish the importance and rich complexity of asabyya – the ethnic and clan ties – somehow still present in the Arab world, as well as to minimize any religious solidarity across the national boundaries, such as Shiites predominantly located in Bahrain and Iraq, with a complex plurality in Yemen and Lebanon. What is totally betrayed and undercut in such interpretative perspectives is the concept of identity as voluntary self-production.

In doing so, Middle Eastern individuals, combatants and civilians, revolutionaries and spectators, deprived in the media of any  representation of their own agency and denied the chance of producing their own new life chances, end up commodifying the identities they are exposed to within their social pattern, in the attempt to uphold a high social status or achieve a better one, and to finally have access to resources. Human rights activists, NGOs and a great deal of western spectators, mostly moved by generous piety and moral superiority, too often end up legalizing such identity discourses.

By using Comaroffs’ lens, then, the ethno-economy – or in our case I would rather say the faith-economy – is the new emerging phenomenon. People that for historical reasons share the same ideological imaginary and that perceive themselves as affiliated to a certain faith group are given the label of confessional – and therefore belligerent – enterprises turning into ethnicities. Everything nowadays, in order to get legitimized, must be ethnicized and confessionalized. Nor is this by any means a phenomenon limited to the Middle East.

We have gradually inherited, to our detriment, a tribal interpretation of Middle Eastern realities, even from such great historians as Kamal Salibi, who in some way overstated the parallelism between current Lebanese political parties and ancient tribal groups. In other words, going back to the Comaroffs’ concept, ‘sustainable’ faiths are those that brand best, as they sell their ideological truths more effectively at a particular time. Alawites, in the current Syrian scenario, undoubtedly rock. Sunnis instead are the bugbear.

Pierre Bourdieu used to say that anything that is named, defined and told, although yet not materially existing, ends up existing for real just through this reifying rhetorical process. It is indeed the phenomenon of war, controversially produced by greed and grievances in a domestic/international duality, that has often set up the confessional bedrock on which political opponents fight each other in a bid to identify a truly inherent element to struggle for as well as to find a traditionally hostile ground where they would be able to shed the politically constructed blood of the Other. Religion readily supplies this incentive.

Today’s commodification of confessional identities that peppers the media underpins essentialized visions of social dynamics. This encourages religious community groups to copyright their confessional imprint in order to get their basic rights addressed. A deeper understanding of this need for confessional belonging will allow us to unravel our muddled pluralistic contexts, as well as to liberate ourselves from this form of representational decolonization.

Will we ever be able to recognize rights and realize similarities and differences without resorting to confessional taxonomies? Will we ever be willing to study ‘political Arabs’, rather than ‘sectarian Arabs’? When will we be able to see that religious communities, in the Middle East as anywhere else, are nothing but ideological orientations, not even mono-directional, only reflecting the phenomenologies of power?

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